Man achter de beroemdste oorlogsfoto’s

John Godfrey Morris (1916-2017) Fotoredacteur

John Godfrey Morris werd honderd jaar. Hij was de drijvende kracht achter een aantal beroemde oorlogsfoto’s van de vorige eeuw.

John Morris in 2009 Foto Vincent Mentzel

John Godfrey Morris, die vrijdag op honderdjarige leeftijd overleed in zijn woonplaats Parijs, heeft als fotoredacteur een grote stempel gezet op de geschiedenis van de nieuwsfotografie.

Morris, die in 1916 werd geboren in Chicago en politieke wetenschappen studeerde aan de Universiteit van Chicago, raakte op jonge leeftijd al geïnteresseerd in de journalistiek. Gedurende de Tweede Wereldoorlog werkte hij in Londen als fotoredacteur voor het Amerikaanse weekblad Life en was verantwoordelijk voor de foto’s die fotograaf Robert Capa maakte van de landing op Omaha Beach op D-Day. Van de rolletjes die Capa volschoot, bleken maar elf negatieven bruikbaar – over het waarom bestaat onder historici nog steeds discussie – maar de beelden maken nu deel uit van de geschiedenis.

Na de oorlog werd Morris chef foto bij het Amerikaanse blad Ladies’ Homes Journal en in 1953 directeur van fotoagentschap Magnum in New York. In 1968 was hij als chef fotografie bij The New York Times verantwoordelijk voor het plaatsen van de beroemde Vietnam-foto van Eddie Adams op de voorpagina van de krant. Over de foto, die toont hoe een Zuid-Vietnamese politiechef een Vietcong-gevangene door het hoofd schiet, vertelde Morris in 2012 aan NRC: „Ik wilde het Amerikaanse publiek wakker schudden en de wreedheid van de oorlog in Vietnam laten zien.”

Ook wist Morris de hoofdredactie van de NYT – destijds was de krant tegen het publiceren van naaktfotografie – in 1972 ervan te overtuigen dat de foto van het napalmmeisje van Nick Ut op de voorpagina moest worden geplaatst.

Na zijn carrière bij de NYT bleef Morris, die sinds 1983 in Parijs woonde, contacten onderhouden met vele fotografen en bleef hij politiek betrokken. In 1998 publiceerde hij zijn autobiografie Get the Picture: A Personal History of Photojournalism. Een gelijknamige film verscheen in 2012 waarin Morris, wandelend door Parijs met vriendin Pat Trocmé, onder meer vertelt over zijn ongewone liefdesleven. „Er zijn wel mannen die drie keer in hun leven trouwen, maar niet zoveel mannen die ook drie keer weduwnaar worden. Ik heb met ieder van mijn vrouwen twintig goede jaren gehad.” Morris werd in zijn leven meerdere malen onderscheiden en schreef recent het boek My Century. Hij laat zijn vriendin Pat, vier zonen en vier kleinkinderen achter.

Eerdere interviews van NRC met John Morris: nrc.nl/techmedia.