Blijf lol maken, ook als je oud bent

Foto REUTERS

Zelfs toen hij 105 jaar oud was, hield de Japanse arts Shigeaki Hinohara niet op met gezondheidsadviezen geven. „Neem altijd de trap en draag je eigen tassen”, was een van zijn laatste tips. En zelf was hij nog lang niet uitgeblust. Hij werkte tot enkele maanden voor zijn dood. Deze maand overleed de beroemde arts.

Hoe plots het leven je kan ontglippen, ervoer Hinohara op diverse manieren. Hij begon zijn carrière in de jaren veertig, toen hij tijdens de Tweede Wereldoorlog brandwondenslachtoffers verzorgde. Velen konden niet worden gered, omdat er nauwelijks medische middelen voorhanden waren.

Die grimmige jaren maakten diepe indruk op Hinohara, die tot ver na zijn honderdste verjaardag zijn levensmissie om mensen te helpen met tomeloze energie voortzette. Nachten van 4 à 5 uur slaap waren geen uitzondering, ook niet op latere leeftijd.

De arts werd in de Japanse medische wereld vooral bekend vanwege het invoeren van medische routinecontroles, die nu standaard zijn geworden voor veel oudere Japanners. Ook zette hij in op preventieve gezondheidszorg. Of het één tot het ander heeft geleid valt moeilijk te zeggen, maar al jaren is Japan het land met de hoogste levensverwachting.

Hinohara kwam in 1994 op het idee om in het ziekenhuis in Tokio waar hij directeur was, zuurstofbuizen door de muren van het gebouw aan te brengen. Zo konden grote groepen gewonden worden opgevangen, mocht de hoofdstad getroffen worden door een verwoestende aardbeving. Een jaar later liet een Japanse sekte het chemische gas sarin los in de metro, waarbij dertien doden en duizenden gewonden vielen. Dankzij Hinohara’s vondst kon het ziekenhuis in twee uur 640 patiënten behandelen, van wie slechts één stierf.

Eenmaal stond Hinohara zelf oog in oog met de dood. In 1970 was hij een van de passagiers van het vliegtuig dat gekaapt werd door een voorloper van het Japanse Rode Leger. Uiteindelijk liet de terreurgroep de inzittenden gaan.

Gewone Japanners kennen Hinohara van zijn boeken en spraakmakende tv-interviews: „We herinneren ons allemaal wel dat we als kinderen zo’n lol hadden dat we vergaten te eten of te slapen.” Zijn gezondheidsadvies was die kinderlijke vitaliteit op latere leeftijd vast te houden. Hinohara zelf lukte dat tot zijn 105de.