Air France-KLM vervlecht zich met concurrenten

Luchtvaart

Het Frans-Nederlandse luchtvaartbedrijf neemt een belang in Virgin. Delta en China Eastern kopen zich juist in bij Air France-KLM.

Virgin is dominant op Heathrow. Foto Getty

Innige samenwerking met concurrenten: weinig sectoren waarin dat zo geaccepteerd is als in de luchtvaart. Alles om de reiziger voor een schappelijke prijs de suggestie te bieden van een wereldwijd netwerk. Air France-KLM heeft in die internationale vervlechtingstrend nu een dubbelslag geslagen.

Het Frans-Nederlandse bedrijf neemt een fors belang in het Britse Virgin Atlantic Airways, zo maakte het donderdagavond bekend. Air France-KLM krijgt voor een kleine 250 miljoen euro bijna eenderde van de aandelen in de onderneming van de Britse zakenman Richard Branson.

Tegelijkertijd kopen Delta en China Eastern, waar Air France-KLM nu al intensief mee samenwerkt, zich in bij de Frans-Nederlandse combinatie. Zij betalen in totaal 751 miljoen en krijgen daarmee ieder een belang van 10 procent, in de vorm van nieuw uit te geven aandelen. Komt de deal ongehinderd langs de mededingingsautoriteiten, dan kan Air France-KLM dus een half miljard in cash bijschrijven – geld dat het goed kan gebruiken om zijn financiële gezondheid te verbeteren.

Air France-KLM wordt met het belang in Virgin naar eigen zeggen de „Europese pilaar” in een wereldwijd netwerk van luchthavens. Samen met Delta en Virgin heeft de nieuwe combinatie belangrijke standplaatsen als Amsterdam, Atlanta, Boston, Los Angeles, Londen, New York, Parijs, Salt Lake City en Seattle.

Toch gaat de reiziger er niet zo veel van merken, denkt emeritus hoogleraar transporteconomie Jaap de Wit. Voor Air France-KLM, China Eastern én voor Delta, dat sinds 2012 al bijna de helft van de Virgin-aandelen bezit, is de verregaande vervlechting wél van belang, denkt hij.

Want Virgin, dat vooral transatlantische vluchten aanbiedt, is dominant op Heathrow. En de Londense markt zit „potdicht”, volgens De Wit. Nu Virgin grotendeels in handen is van Air France-KLM en Delta, kunnen zij reizigers gemakkelijker laten doorvliegen via het Londense vliegveld.

Wat de nieuwe situatie betekent voor de positie van KLM binnen het bedrijf is nog niet bekend. Vorige week lekte via de NOS een intern rapport uit over de cultuurverschillen en strijd tussen de Nederlanders en Fransen binnen de luchtvaartcombinatie.

Air France-KLM publiceerde vrijdag desondanks redelijke kwartaalcijfers. Het bedrijf boekte in het tweede kwartaal een nettowinst van 367 miljoen euro. In dezelfde periode vorig jaar bleef de winst nog steken op 41 miljoen. Toen vielen de resultaten tegen door concurrentie en teruglopende passagiersaantallen na de terroristische aanslagen in Frankrijk.