Eindelijk clash met ‘grofgebekte zus’

Nederland-België

De ‘Red Flames’ spelen tegen Oranje voor een plaats in de kwartfinales. Voor het voetbal voor vrouwen in België is het een voorlopig hoogtepunt.

Een supporter van België poseert voor de camera voor het duel tussen België en Denemarken in Doetinchem. Foto TOBIAS SCHWARZ/AFP

Bij de mannen is het WK in 1998 alweer de laatste keer dat Nederland en België elkaar troffen op een voetbaltoernooi. Het is het vrouwenelftal, de Red Flames, dat deze keer zorgt voor de lichte koorts die door het land trekt aan de vooravond van een Derby der Lage Landen die ergens om gaat. Voor het eerst nemen de vrouwen deel aan een eindtoernooi, en als ‘zwakkere zusje’ in groep A kan België zich dankzij de 2-0 zege tegen Noorwegen op de tweede speeldag ook nog plaatsen voor de kwartfinale. Daar is dan wel minstens een punt voor nodig tegen Oranje, en bij winst van Denemarken tegen de Noren heeft België zelfs een zege nodig tegen de Nederlandse gastvrouwen.

„Het wordt niet eenvoudig, maar we zullen er alles aan doen om door te gaan”, aldus Ives Serneels, bondscoach van de Red Flames manager van de vrouwentak bij de Belgische bond. Het was onder impuls van de oud-speler van Lierse dat vanaf 2011 de professionalisering van het voetbal voor vrouwen werd ingezet. Het is tekenend voor het nieuwe zelfvertrouwen van de Flames dat een duel tegen hoger gerangschikte teams niet langer met knikkende knieën wordt aangevat. België staat 22ste op de FIFA-ranking, Nederland twaalfde, Noorwegen zelfs elfde.

Fans volgen België massaal

De voetbalfans hebben de Red Flames omarmd. Afgelopen donderdag werden de vrouwen in Breda aangemoedigd door ruim 6.000 meegereisde Belgen. De ochtendtraining na de zege werd gevolgd door bijna vijfhonderd fans, onder wie veel jonge voetbalsters op jacht naar handtekeningen en selfies. De duels worden live uitgezonden op één, het openbare net, en lokken meer dan 700.000 kijkers. Niet iedere voetballiefhebber is even enthousiast over het niveau, maar de discussie of voetbal door vrouwen thuishoort op primetime televisie lijkt al lang beslecht in het voordeel van de vrouwen. Een tweedelige documentaire over de vrouwen was eerder dit jaar een bescheiden televisiehit. Deze maandagavond wordt gemikt op een miljoen kijkers.

Dat heeft veel te maken met de positieve uitstraling en intelligentie van enkele speelsters, die niet alleen op maar ook naast het veld hun talenten tonen. Een van de boegbeelden is Imke Courtois. De verdedigster bij Standard Luik neemt na dit toernooi afscheid van het actieve voetbal, ze wil zich concentreren op haar doctoraat gezondheidstherapie aan de universiteit van Leuven. Bekendheid verwierf ze vooral toen de VRT haar binnenhaalde als analiste bij wedstrijden van de Rode Duivels tijdens het EK van vorig jaar. De welbespraakte Courtois maakte indruk met glashelderde analyses en deinsde er niet voor terug om haantjes als Jan Mulder, co-analist, de mond te snoeren. Bij haar tv-debuut dacht een krant nog dat ze de zus was van doelman Thibaut Courtois. Ze zag er de humor wel van in, haar bedrijfje doopte ze ‘nietdezusvan.’

Courtois (29) speelt nauwelijks door blessures, maar haar rol als voortrekker op het veld is overgenomen door andere speelsters. Belangrijkste is Tessa Wullaert (24). De West-Vlaamse speelde de afgelopen seizoenen voor de Duitse topper VfL Wolfsburg, waar ze uitgroeide tot één van de beste speelsters van Europa. Ze kan zowel als aanvalster of als nummer tien worden ingezet. Begin dit jaar won ze de eerste Gouden Schoen voor vrouwen, de trofee voor de beste Belgische speelster van 2016.

‘Nederland is te pakken’

Andere toppers zijn aanvalster Janice Cayman (28), die een deel van haar opleiding kreeg in de VS en speelt voor het Franse Montpellier, waar ook de Nederlandse Anouk Dekker speelt. Een andere publiekslieveling is de amper 1,50 meter grote Davina Philtjens, van Ajax. Haar gebrek aan gestalte compenseert ‘Dav’ met techniek én inzet. „Ik denk dat Nederland te pakken is”, zei ze tegen sportzender Sporza.

De vrouwen kijken al lang uit naar het duel tegen Oranje. Veel speelsters kennen elkaar nog van de BeNe League, de gezamenlijke competitie die van 2012 tot 2015 werd georganiseerd. De vrouwen verwachten een duel op het scherp van de snede. Ze zijn beducht voor de hardheid van de Nederlanders, die door Cayman in SportVoetbalMagazine als „grofgebekt” en „vrij bitchy” werden omschreven.

De Red Flames zijn niet van plan om zich daardoor te laten afschrikken. Ze putten moed uit de zege tegen Noorwegen en uit de laatste oefenwedstrijd tegen Nederland, die in november vorig jaar in Brussel met 3-2 werd gewonnen. „Het is nog niet gespeeld, de spirit en de vechtlust zullen er weer zijn”, voorspelde Wullaert.