Sunweb een team van collega’s? Nee, vooral vrienden

Tour de France

Bij Team Sunweb lijkt alles te lukken. Tom Dumoulin won de Giro d’Italia en in de Tour de France is de ploeg, naast vier etappezeges, al zeker van twee truien: de groene en die met de rode bollen. Waarom is die ploeg zo goed?

Michael Matthews viert zijn overwinning in de etappe tussen Le Puy-en-Velay en Romans-sur-Isere met teamleden. Foto Guillaume Horcajuelo/EPA

Als Michael Matthews even na elven vrijdagochtend in zijn groene trui uit de bus van Team Sunweb stapt, klinkt er naast ‘Hey Kermit!’ een luid applaus, hoewel niet helemaal zeker is of dat alleen voor hem bestemd is. Warren Barguil, als beste klimmer van deze Tour de France, gehuld in een wit tricot met rode bollen, volgt in zijn kielzog.

Beiden glimlachen onophoudelijk en dat is niet zo gek. Team Sunweb kwam naar de Tour met als doel: een etappezege. Het werden er vier, met als bonus twee truien. Na het winnen van de Giro d’Italia met Tom Dumoulin is de Nederlandse ploeg met een Duitse licentie ook dé smaakmaker van de Tour de France. Het succes verklaard in zes thema’s.

  1. Visie

    Vanaf de Tourstart in Düsseldorf was de visie van Team Sunweb veelbesproken. Aanleiding was een relletje rond de kampioenstrui van Ramon Sinkeldam. Die was niet in volledig rood-wit-blauw, zoals de traditie wil, maar slechts aan een vlaggetje op rug en borst is zichtbaar dat Sinkeldam in juni Nederlands kampioen werd. Teammanager Iwan Spekenbrink was helder: het gaat hem niet om het individu, maar om zijn ploeg. En dus moet je er niet één man laten uitspringen.

    Bijna aan het eind van de Tour is dat ook zijn verklaring voor het succes van de voorbije drie weken. „Het gaat om Team Sunweb en niet om Barguil of Matthews. Dat weet iedere renner die voor ons komt rijden. Daar selecteren we ook op: niet alleen talent is belangrijk, maar ook persoonlijkheid. We willen mensen die zich voor honderd procent committeren aan het teambelang. Ik geloof in die visie, en ik bewaak die ook.”

  2. Planning

    Ver voor het nieuwe wielerseizoen begint, weten de meeste renners van Team Sunweb al of ze in theorie de Tour zullen rijden of niet. Dat is best bijzonder: de meerderheid van de teams maakt pas in juni officieel bekend wie mee mag en wie afvalt.

    Voor Roy Curvers werkt dat perfect. „Dan is dat al meteen geen vraagteken meer. Je weet de hele winter waar je aan toe bent en waar je naartoe werkt. Op die manier kan je heel precies trainen naar een topvorm in juli”, aldus de Limburger, knecht van beroep, in Sunweb-taal: supportrenner.

    Voor iedere renner wordt een individueel plan gemaakt, vertelt Arthur van Dongen, een van de drie ploegleiders deze Tour. „Zodra de wedstrijdkalender bekend wordt, komt ons performanceteam bij elkaar om alle etappes in alle koersen te bestuderen. Dat is al in oktober. Zij bepalen wie waar de kopman wordt, en welke renners hem gaat ondersteunen. Daar komt voor iedereen een jaarplanning uit, die ze gaan bespreken met hun persoonlijke coach en trainer. Dat noemen we de triangel. In de wedstrijd worden die plannen per dag gefinetuned, waarbij we steeds nieuwe calculaties krijgen vanuit ons kantoor in Deventer. Wij zitten hier in de Tour soms zo diep in de wedstrijd, dat je een frisse blik nodig hebt.”

    Tijdens de Tour worden plannen herschreven. Bij de ploegbespreking voor een etappe worden de prioriteiten duidelijk. „Je kunt niet op een dag én met Warren én met Michael een etappe winnen, én beide truien verdedigen. Dus moet je doseren. De ene dag trek je de ploeg uit elkaar voor Michael, maar de volgende dag moet je proberen slim met energie om te gaan”, aldus Spekenbrink.

  3. Voertaal

    De selectie van Sunweb bestaat deze Tour voor de meerderheid uit Nederlanders – vijf renners. De rest komt uit Duitsland, Frankrijk en Australië. Aan tafel zou de voertaal gemakkelijk Nederlands kunnen zijn, maar dat is de bedoeling niet. „Die verleiding is groot, maar we spreken Engels met elkaar”, zegt Curvers. „Op die manier wordt er niemand buitengesloten.”

    Nederlands kampioen Sinkeldam: „In het begin ging dat nog wel eens mis. Vooral Warren is nogal sfeergevoelig. Die werd dan steeds stiller. Toen zijn we overgeschakeld op Engels. Daar voelt iedereen zich op zijn gemak bij en daardoor blijven we een eenheid.”

  4. Sfeer

    Dat de sfeer momenteel een positieve is bij Team Sunweb, zal niemand verbazen. Maar in het begin van deze Tour lukte ook veel net niet. Barguil werd na de monsterlijke negende etappe in Chambéry met miniem verschil tweede achter Rigoberto Urán. Na ruim vijf uur afzien was er een fotofinish nodig om de Colombiaan als winnaar aan te wijzen.

    En ook Matthews kwam in de eerste week tekort: in Longwy werd hij tweede achter Peter Sagan, in Nuits-Saint-Georges kwam hij als derde over de finish. Maar de ploeg bleef positief. Curvers: „We zijn een groep met verschillende karakters, maar er zitten genoeg jongens tussen die de sfeer kunnen maken. Daar reken ik mezelf ook toe.”

    Een gewonnen etappe vieren de renners van Team Sunweb met „een extra biertje”, zegt Mike Teunissen. Lachend: „En dat begint al bijna normaal te worden.”

    Teunissen beleeft een droomdebuut in de Tour. Al vier keer mocht de champagne open. „Al die blijdschap, man, dat geeft zo veel motivatie om je leeg te rijden. Het is soms net alsof we op de playstation aan het spelen zijn, alles lukt. Dat wordt een mooi feestje in Parijs.” Routinier Laurens ten Dam: „We weten goed wanneer we de teugels mogen laten vieren.”

    Ploegleider Luke Row heeft een even simpele als doeltreffende truc om de sfeer lichtvoetig te houden: „Als ik spanning in de bus voel, zeg ik: „Rustig maar, je hoeft vandaag alleen maar te trappen en te sturen.”

  5. Hechtheid

    „Ik kan niet ontkennen dat het gewoon heel erg lekker gaat”, zegt Ten Dam, die als meest ervaren ronderenner vorig jaar bij Team Sunweb werd gehaald. Hij heeft het zo naar zijn zin bij de ploeg, dat hij keer op keer zijn afscheid uitstelt. „Het is bij ons één voor allen en allen voor één. Er is geen plek voor sterren, en daar wordt de groep hecht van. Na die tweede zege van Warren zijn we bijvoorbeeld met z’n allen naar de Mac gegaan. Negen décafs [koffie] en twee Macflurries. We wilden dat moment gewoon samen vieren.”

    Barguil omschreef Team Sunweb donderdagmiddag als een familie. „Zo close zijn we”, zei de Fransman.

    Matthews, kamergenoot van Barguil, op zijn beurt: „We geloven in elkaar, we geloven dat we kunnen winnen. Dat geeft vertrouwen. Dan geef je alles voor je ploegmaats. Ik keer mezelf binnenstebuiten als ik weet dat ik acht man achter me heb staan.”

    Curvers twijfelt of hij zijn teamgenoten als collega’s of als vrienden moet zien. „Het is een soort kruising. Ik deel heel veel met deze jongens, meer dan met mijn vrienden thuis. Ik lig met die gasten op een hotelkamer. Dat doe je niet in een doorsnee vriendschap.”

  6. Opoffering

    „We zijn bereid om voor elkaar door het vuur te gaan”, zegt Sinkeldam. „Dat heb ik bij andere ploegen wel anders meegemaakt. Dan waren het een stel egoïsten bij elkaar. Bij ons is dat heel anders. Iedereen kent zijn plaats: ik vind het bijvoorbeeld helemaal niet fijn om in de schijnwerpers te staan. Ik rijd veel liever in dienst van iemand dan dat ik voor eigen kansen ga.”

    Het beulswerk dat Sinkeldam in Tour-etappes verricht – hetzelfde geldt voor de andere knechten – gebeurt vaak buiten het oog van de camera’s. „Die renners zijn voor ons eigenlijk belangrijker dan de kopmannen”, zegt verzorger Durk Fabriek. „Michael en Warren krijgen genoeg aandacht. Maar die jongens daarachter hebben een schouderklopje veel harder nodig. En daar zijn wij voor.”