Akzo moet met nieuwe topman vechten voor zelfstandigheid

Overnamestrijd

Ton Büchner per direct opgevolgd door de Belg Thierry Vanlancker. Grote druk zou gezondheid Büchner in gevaar brengen.

Bestuursvoorzitter Ton Buchner en de voorzitter van de Raad van Commissarissen Antony Burgmans (rechts) van AkzoNobel, na de aandeelhoudersvergadering in april Foto ANP

Middenin de vaak bittere strijd met zijn aandeelhouders moet verfbedrijf AkzoNobel verder zonder topman Ton Büchner. De 52-jarige bestuursvoorzitter heeft om „gezondheidsredenen” onverwachts zijn functie neergelegd.

Dat heeft AkzoNobel woensdagochtend bekendgemaakt. De relatief onbekende Belg Thierry Vanlancker (52), sinds vorig jaar aanvoerder van de chemiedivisie van Akzo en daarvoor werkzaam bij branchegenoot DuPont, volgt Büchner per direct op.

Wat Büchner precies scheelt, wilde president-commissaris Antony Burgmans woensdagochend in een telefonische toelichting niet zeggen. Dat zou „niet respectvol” zijn en bovendien „speculatie”. Want: „Ik ben geen dokter”, aldus Burgmans.

De 52-jarige Büchner zat in 2012, vlak na zijn aantreden als topman van Akzo, al eens drie maanden thuis vanwege „tijdelijke oververmoeidheid”.

Maar alles wijst erop dat het plotselinge vertrek van de topman verband houdt met de felle overnamestrijd die Büchner de voorbije maanden voerde met belager PPG – een gevecht dat hem veel aanzien gaf bij werknemers én politici maar ook leidde tot een diepe vertrouwensbreuk met een deel van de aandeelhouders, hedgefonds Elliott voorop. Terwijl politiek Den Haag maatregelen bedacht voor Nederlandse multinationals om ongewenste belagers buiten de deur te houden, vroegen beleggers zich verontwaardigd af waarom Akzo weigerde om zelf met PPG in gesprek te gaan.

„Büchner voelde dat hij zijn gezondheid in gevaar zou brengen als hij zich nog langer zou blootstellen aan de druk die zijn baan met zich meebrengt”, zei Burgmans. Hij benadrukte dat het besluit een voorzorgsmaatregel betreft en door de topman zélf is genomen. „Het is een privé-kwestie. Er is geen verband met de strategie. Die blijft hetzelfde.”

De Belg Thierry Vanlancker (52) volgt Büchner op. Hij kwam in 2016 over van branchegenoot Dupont om de chemiedivisie van AkzoNobel te leiden.

Büchner zat eerder een paar maanden thuis vanwege „tijdelijke oververmoeidheidsklachten”. Dat was in 2012, kort nadat hij was aangetreden als topman van het verfconcern. Sinds zijn rentree was hij echter weer volledig gezond, benadrukte Akzo herhaaldelijk. Volgens een woordvoerder kreeg Büchner dan ook geen extra begeleiding toen de stress toenam, de voorbije maanden. Signalen dat het mis ging, waren er niet.

Tot een paar dagen geleden, toen Büchner blijkbaar zelf heeft aangekondigd te willen stoppen.

De druk op zijn positie was nog onverminderd groot, ook na de aftocht van PPG begin deze zomer. Om ontevreden aandeelhouders tegemoet te komen, kondigde Akzo dit voorjaar een ingrijpende strategiewijziging aan. Die voorziet in de afsplitsing van de chemietak, ambitieuze winstdoelstellingen en zoete dividendbeloftes. De komende maanden moest Büchner leveren, zoals dat heet.

Veel tijd om aan de uitvoering te besteden, was er echter niet. Büchner moest tientallen verzoeningsgesprekken voeren met beleggers. Bovendien is Elliott, met bijna 10 procent van de stukken veruit de grootste (en meest agressieve) aandeelhouder, naar de rechter gestapt om een vergadering over het vertrek van Burgmans af te dwingen. Elliott ziet in hem de persoon die gesprekken met PPG heeft geblokkeerd.

De rechtszaak staat voor volgende week donderdag op de rol, twee dagen nadat Akzo met halfjaarcijfers komt. De buitenwacht kan dus direct kennismaken met Vanlancker, die bij DuPont ervaring opdeed met de afsplitsing van een bedrijfsonderdeel. Burgmans is vol vertrouwen. „Thierry heeft de perfecte achtergrond om Akzo te leiden.”