Bedenker moderne zombiefilm overleden (77)

George Romero werd in één klap bekend met Night of the living dead, inmiddels een zombieklassieker.

George Romero poseert met een fan, op een foto uit 2009. Foto Darren Calabrese/AP

Regisseur George Romero, door velen gezien als geestelijk vader van de moderne zombiefilm, is zondag op 77-jarige leeftijd overleden. Romero stierf aan de gevolgen van longkanker, zo liet zijn manager in een verklaring aan persbureau AP weten. De Amerikaanse regisseur is vooral bekend van de klassieker Night of the living dead.

De uit New York afkomstige Romero bracht de laatste uren van zijn leven door in het bijzijn van zijn vrouw en dochter, die drie keer in een film van haar vader speelde. Volgens zijn manager stierf de zombieregisseur terwijl hij luisterde naar de soundtrack van zijn favoriete film, The quiet man uit 1958.

Trailer van (een later ingekleurde versie van) Night of the living dead:

Romero begon zijn loopbaan met het maken van korte films en reclames. In 1968 schreef en regiseerde hij zijn eerste film, Night of the living dead, over twee kinderen die tijdens een bezoek aan hun vaders graf worden aangevallen door zombies. De zwart-witproductie werd meteen een doorslaand succes.

‘Meer dan zomaar een kannibaal’

De zombies die Romero in zijn debuutfilm opvoerde, zijn sindsdien uitgegroeid tot de standaard in Hollywood: traag bewegende figuren, op jacht naar mensenvlees, en alleen te doden door een schot in het hoofd. Toch gingen Romero’s zombies verder dan dat, schrijft persbureau AP:

“Ze waren altijd meer dan simpele kannibalen. Ze dienden als metaforen voor conformiteit, racisme […], militarisme, klassenverschillen en andere maatschappelijke kwalen.”

Volgens Romero zelf gingen zijn films dan ook niet alleen over zombies, maar vooral over de manier waarop mensen met ongebruikelijke situaties omgaan. In gesprek met AP zei hij daar in 2008 over:

“De zombies zouden van alles kunnen zijn. Ze zouden een lawine kunnen zijn, of een tornado. De verhalen gaan allemaal over hoe mensen er niet in slagen om op de juiste manier te reageren. Ze proberen op hun plek te blijven, in plaats van te erkennen dat iets misschien te groot voor ze is om te bevatten.”

Vooral de zombies waren succesvol

Het succes van zijn eerste film heeft Romero nadien nooit kunnen evenaren. De drie films die volgden – geen van allen over zombies – waren allerminst kaskrakers. Pas in 1978 keerde Romero terug naar het zombiethema met de film Dawn of the dead, opnieuw een zombieklassieker. Een derde ‘Dead-film’ volgde zeven jaar later, maar was veel minder succesvol.

De laatste jaren van zijn leven was Romero nauwelijks nog te zien op het witte doek. Zijn laatste film, Survival of the dead, stamt uit 2009. Survival kreeg overwegend negatieve kritieken en werd amper in de bioscoop bekeken.