Biologie

Rode vuurmieren bouwen een levende ‘Eiffel-toren’

Still uit de video, die toont hoe rode vuurmieren toren bouwen. Georgia Institute of Technologyl

Rode vuurmieren uit Zuid-Amerika staan bekend om de levende vlotten die ze samen bouwen om water over te steken. Als de mieren tijdens hun bootreis vaste grond tegenkomen, zoals een graspol, bouwen ze samen een toren. De toren biedt een droge schuilplaats, en dient als uitvalsbasis om een nieuwe ondergrondse kolonie op te bouwen.

De mieren, die bekend staan om hun venijnige beten, doen dit zonder enige coördinatie, maar blijven het net zolang proberen tot het lukt. De toren die op die manier gevormd wordt is geen wolkenkrabber, maar eerder een ‘Eiffeltoren’ met een brede basis, zo schrijven de onderzoekers in hun artikel in Royal Society Open Science (12 juli).

Met hoge-snelheidscamera’s laten ze in het artikel zien dat de toren niet statisch is. Een toren vormt een dynamisch, golvend geheel dat zichzelf steeds ververst. Dat komt doordat de mieren als ze boven zijn zich naar beneden laten zakken, en beneden aangekomen weer naar boven klimmen. Daardoor lijkt het bijna alsof de toren smelt of in elkaar zakt, zoals een omgekeerde chocoladefontein.

De mieren kunnen weliswaar 750 keer hun eigen gewicht dragen, maar als de toren een vaste vorm zou hebben, zouden de mieren onder in de toren toch geplet worden. De constante verversing van de toren voorkomt dat: de mieren vinden het welletjes als ze drie soortgenoten moeten dragen. Klimt er een vierde mier bovenop, dan verlaten ze de toren.

Het onderzoek, dat verricht is door het Georgia Institute of Technology, is een vervolg op hun eerdere onderzoek naar de vuurmieren (Solenopsis invicta) uit 2014. Toen bleken de insecten al tot grote verbazing van de wetenschappers in staat om met elkaar een levend vlot te bouwen.

De onderzoekers kwamen er overigens bij toeval achter dat de mieren een toren bouwen. Ze waren bezig de mieren te filmen en hadden de camera per ongeluk laten aan staan.