Koning van de comeback toch ten onder

Wimbledon

Voor Rafael Nadal blijven de kwartfinales voor het zesde jaar op rij onbereikbaar. Hij verloor in een memorabele vijfsetter van Gilles Müller.

Rafael Nadal haalde na 2011 nooit meer de laatste acht in Londen. Maandag, bij het invallen van de duisternis, boog hij hoofd in de vierde ronde voor Gilles Müller uit Luxemburg: 6-3, 6-4, 3-6, 4-6, 15-13. Foto

De avond valt in Zuidwest-Londen, de matchpoints dienen zich aan en Rafael Nadal kan de val niet stoppen. Gilles Müller, stoïcijns servicebeest uit Luxemburg, gijzelt hem met zijn opslagen. De hoeken zo scherp, links en rechts komen ze. Ritme krijgt Nadal niet, de rally’s zijn spaarzaam. Ontregeld tot op het bot.

Bloedstollend is het gevecht, deze zomeravond. Nadal staat een wedstrijd lang met de rug tegen de muur, de loper van het pistool tegen zijn bandana gedrukt. Een snelle 2-0 achterstand in sets. Het spelletje van grasspecialist Müller – hij won onlangs het toernooi in Rosmalen – ligt hem niet. De 34-jarige veteraan houdt de bal laag, waardoor Nadal moeilijk kan heersen met zijn topspin forehand.

Maar een achterstand wil niet veel zeggen bij Nadal, meester in het terugvechten. En terug komt hij, hij gaat de service van Müller beter lezen, wint set drie en vier. De vervolmaking van een comeback lijkt aanstaande. Drie keer kwam Nadal eerder terug na een 2-0 achterstand in sets. 19 tegen 9 is zijn score in vijfsetters – in zijn voordeel. Ga met Nadal een vijfsetter in en je weet dat de kans groot is dat je ten onder gaat.

Onverwachte klap

Maar de ongedurige blik blijft hangen in de ogen. Je leest er onzekerheid in, angstigheid. Wimbledon is de plek waar hij vaak viel de laatste jaren. Er is meerdere keren aan gememoreerd, steeds waren het spelers die honderdste of lager stonden. Lukas Rosol, Steve Darcis, Nick Kyrgios en Dustin Brown lieten hem hier struikelen. Steeds weer een onverwachte klap, voor de tweevoudig Wimbledon-kampioen. Vorig jaar ontbrak Nadal door een polsblessure.

Hij leek vrede te hebben gesloten met gras, meerdere oud-topspelers zagen hem hier als titelfavoriet. Hij zat op een roze wolk sinds hij zijn tiende Roland Garros won, vorige maand in Parijs. Hij won tot maandag 28 sets op een rij. Hij leek weer de onverslaanbare sloper te zijn die hij in een vorig decennium is geweest.

2-2 in sets, de avond vordert, op Court 1 wordt een wave ingezet. Het is een machtig gevecht geworden. Een duel der services. 23 aces van Nadal, het hoogste aantal ooit in zijn carrière. Tegen 30 van Müller. Het is een kat-en-muisspel: wie leest de services het best.

Tennislogica

En dan opeens, bij 5-4 in de vijfde set, de eerst twee matchpoints voor Müller. Maar Nadal redt ze. Je ziet hem opleven, de vuisten gaan de lucht in. Even later nog twee matchpoints voor Müller. Nadal overleeft, hij lijkt zijn ondergang te hebben afgewend. Dit moet, zo is de tennislogica, in het hoofd gaan zitten bij de Luxemburger.

Nadal krijgt kansen, veel kansen: vijf breakpoints op de service van Müller, halverwege de vijfde set. Het zijn halve wedstrijdpunten – als hij breakt kan hij het uitserveren. Maar Müller blijft ijzig kalm, speelt het duel van zijn leven. Keer op keer levert hij een krachtige opslag als hij in nood is.

Dan in de vijfde set, bij 14-13, zijn er twee nieuwe matchpoints voor Müller. De service van Nadal, het antwoord van de Luxemburger, een rally, de forehand van Nadal die uit gaat, om 20.32 uur lokale tijd. Na een partij van 4 uur en 47 minuten staat er 6-3, 6-4, 3-6, 4-6 en 15-13 op het scorebord. Alleen al de vijfde set duurde twee uur en een kwartier.

Nadal neemt het verlies als een kerel, loopt naar Müller toe, geeft hem een hand, en wacht bij het vertrek op zijn tegenstander. Baan twee gold lang als ‘The Graveyard of Champions’, de plek waar de kampioenen vielen, zoals Pete Sampras ooit. Court 1 lijkt die eer nu over te nemen. Vorig jaar was het Novak Djokovic die hier in de derde ronde werd weggeserveerd door de Amerikaan Sam Querrey.

Nu Nadal. Even later neemt hij plaats voor de persconferentie, hij speelt met een flesje water. Het gezicht op onweer. Op typische Nadal-taal. „Well, he played well.”

Nadal, hij was terug. Zelfs op gras, leek het. Herboren, maar hij viel toch.