Derde man Vaticaan vervolgd voor misbruik

De Australische kardinaal George Pell ontkent de beschuldigingen. Hij is de hoogste katholieke geestelijke ooit die voor misbruik is aangeklaagd.

George Pell (midden) op archiefbeeld. Foto Rick Rycroft/AP

Kardinaal George Pell (76) wordt in Australië vervolgd vanwege meerdere gevallen van seksueel misbruik, meldt persbureau AP. Pell is de belangrijkste Australische katholieke geestelijke en bovendien een van de hoogste functionarissen binnen de katholieke kerk. Als financieel eindverantwoordelijke wordt hij gezien als nummer drie van het Vaticaan. Niet eerder werd er iemand van zijn rang aangeklaagd voor seksueel misbruik.

Het gaat volgens de politie van de Australische staat Victoria om meerdere gevallen van misbruik die zich “in het verleden” hebben afgespeeld. Pell is eerder al zwaar bekritiseerd omdat hij misbruik van priesters in Australië niet zou hebben aangepakt, in zijn hoedanigheid als aartsbisschop van Sydney en Melbourne.

Hij heeft voor een Australische onderzoekscommissie toegegeven “grote fouten” te hebben gemaakt, onder meer omdat hij priesters wel geloofde en slachtoffers niet. De commissie onthulde eerder dit jaar dat 7 procent van de Australische priesters van misbruik wordt beschuldigd.

Verlof

In 2016 kwamen er voor het eerst verhalen naar buiten dat Pell zelf kinderen had misbruikt. Dat hij nu zelf officieel verdacht wordt voor seksueel misbruik is nieuw en heeft mede gezien zijn rang mogelijk grote gevolgen binnen het Vaticaan.

Paus Franciscus heeft eerder gezegd een ‘zero tolerance’-beleid te willen voeren voor misbruikplegers. Toch stuurt het Vaticaan hem nog niet definitief de laan uit. Wel wordt hij met verlof gestuurd “om zichzelf te kunnen verdedigen”, zegt het Vaticaan.

‘Karaktermoord’

Over de precieze verdenking weidde de politie niet uit. Volgens Australische media betreft het zeker drie gevallen van seksueel misbruik, waaronder één verkrachting. Persbureau AP schrijft dat twee mannen die nu ergens in de veertig zijn Pell ervan beschuldigen hen in de jaren zeventig in een zwembad te hebben betast. Pell was toen priester in Melbourne.

Pell ontkent de beschuldigingen. Hij zegt dat er sprake is van “ongenadige karaktermoord”. De kardinaal heeft aangekondigd vanuit het Vaticaan terug te keren naar Australië om zich te verweren. Hij zou op 18 juli voor het eerst in Melbourne voor de rechter moeten verschijnen.