Profiel

Thijs Molendijk

Superster in e-sports denkt altijd ver vooruit

In zijn eigen Nederland kent bijna niemand hem, daarbuiten is Thijs Molendijk een wereldberoemde professionele game-atleet.

Thijs Molendijk (23) is topsporter. Zijn optredens trekken tienduizenden kijkers. Hij verdiende de afgelopen jaren zo’n 150.000 tot 200.000 euro aan prijzengeld. Over zijn salaris bij Spaanse topclub G2 Esports wil hij weinig kwijt: „Meer dan een 23-jarige normaal zou krijgen”. Hij was twee keer Europees kampioen, staat momenteel nummer tien in de wereldranglijsten. In Nederland kent bijna niemand hem.

  • De wereld is anders, maar normaal

    Molendijk is e-sporter, een professionele game-atleet. Het is een sector die al bijna twintig jaar enorme aandacht trekt van gamers over de hele wereld, maar die nog steeds onbegrepen blijft door de buitenwereld. Frustrerend voor e-sporters, die volhouden dat hun werk – compleet met handtekeningen zetten op shirtjes met hun naam erop – weinig afwijkt van dat van andere topsporters.

    ‘Dat hadden we ook niet gedacht’

    “Het is bij mijn generatie helemaal onbekend, dus ik besloot om me er in te verdiepen”, zegt vader Jan over de telefoon. “De wereld waar Thijs zich in bevindt is heel anders, maar ook eigenlijk heel normaal.” Molendijk verliet voor zijn studie Economie het ouderlijk huis en vertrok naar Enschede. Het competitieve kaartspel Hearthstone verbindt hem nu met zijn vader, die apetrots al zijn wedstrijden volgt.

    In de esport-wereld is Hearthstone betrekkelijk jong: de competities van oudere games als League of Legends (2009) en Counterstrike (1999) trekken al jaren miljoenen kijkers voor toernooien over de hele wereld. Maar het is hard gegaan met de game, die in 2014 uitkwam. Tegenwoordig kent het spel 70 miljoen spelers. Dat terwijl het eigenlijk niet de bedoeling was dat de gratis game de nieuwe monsterhit van gameontwikkelaar Blizzard zou worden.

    In 2008 had het bedrijf de handen vol aan het beroemde en beruchte World of Warcraft, een online rollenspel vol elfen en draken. Toch waagde Blizzard een gok en zette een klein team van ontwikkelaars aan de slag om te experimenteren. Het idee van een online World of Warcraft-kaartspel lag voor de hand.

    Hearthstone is in de basis simpel. Je speelt één op één. Van tevoren moet je een eigen pak kaarten samenstellen uit een keur van mogelijkheden: sommige zijn toverspreuken, anderen monsters. Je kiest elke match een personage. Per beurt trek je een kaart, speel je een beperkt aantal kaarten uit en val je met je monsters het personage van je tegenspeler aan.

  • Tactisch denken

    Maar onder het simpele oppervlak biedt Hearthstone veel ruimte voor tactiek. Het is juist die tactiek die Molendijk trok: een ‘echte gamer’ is hij niet. Molendijk is een “spelletjesman”, zegt vader Jan, die als kind liever een bord- of kaartspel speelde dan dat hij achter een computer ging zitten. “Alles waarbij je een paar zetten verder moest denken vond hij leuk.”

    ‘Elke minuut van de dag’

    Toen Blizzard in 2014 Hearthstone op de markt zette, stond Molendijk dan ook vooraan om het eens te proberen. Gewoon omdat het leuk leek, een game die wel wat weg had van de bordspellen waar hij vroeger zoveel plezier aan had beleefd. Binnen een paar maanden liep hij bij zijn vader langs om te zeggen dat hij naar Zweden vertrok voor een Hearthstone-toernooi.

    Lees over de opkomst van esports in Nederland: Nederland sport eindelijk digitaal mee

    Toch spreekt iedereen om Molendijk heen van een geleidelijk proces. Zijn hobby deed hij aanvankelijk naast zijn studie. Naar mate Hearthstone meer van zijn leven overnam, raakte de studie echter op de achtergrond. Scouts van MeetYourMakers¸ een Duits esports team dat sinds 2002 spelers van verschillende games omvat, merkten hem in maart 2014 op en boden hem een contract aan.

    Uiteindelijk kwam hij terecht bij zijn huidige team, G2: dat bood de beste sponsorschappen, de meeste groeimogelijkheden. De simpele studentenkamer van Molendijk in Enschede staat nu vooral vol met gameaccessoires: headphones, stoelen, computerapparatuur, allemaal met merknaam van een sponsor. “Langzaam begint men me op straat in Nederland ook te herkennen”, zegt Molendijk. De meeste van zijn fans zitten in het buitenland.

    Zo reisde hij in 2015 af naar Californië om voor een volle zaal te strijden om de wereldtitel. Jan ging mee. “Een echte thriller”, noemt Jan de wedstrijd. Molendijk en tegenstander Sebastian Engwall, gezeten in een aparte cabine met elk een pc, gingen twee uur lang gelijk op. Net toen Molendijk op winst stond, trok Engwall toevallig de sterkste kaart uit zijn arsenaal. Binnen dertig seconden was het afgelopen.

    “Thijs vertrok toen stilletjes”, herinnert Jan zich. Hij wilde alleen zijn. “In verliezen is hij nooit goed geweest.” Daar is hij nu beter in, zegt vader Jan. Maar Molendijk is perfectionist: fouten maken doet pijn.

  • Over de hele wereld kijken ze naar hem

    Volgens teamgenoot Dima Radu blinkt Molendijk uit in hoe serieus hij alles aanpakt. “Als hij zich inschrijft voor een toernooi, dan geeft hij alles”, zegt Radu. “Hij bereidt zich perfect voor, wil altijd alles weten van de nieuwste sterke kaartencombinaties zodat hij iedereen aankan. Tegelijkertijd geeft hij de rest van het team ook graag tips.”

    ‘Fans over de hele wereld’

    “Er is een woord voor wat Molendijk doet in Hearthstone - een control deck”, zegt Jan. “Iemand die zijn spel langzaam wil opbouwen, die liever niet aanvallend speelt maar tien stappen vooruit wil denken.”

    Esportsprofessionals staan bekend om hun intensieve trainingregimes. Molendijk geeft toe dat hij met gemak zes tot zeven dagen per week tegen andere spelers Hearthstone speelt. Hij gaat naar bed met Hearthstone en wordt er mee wakker. Oefent hij niet, dan speelt hij het spel online voor een publiek van duizenden fans. Een uitzending op een vrijdagochtend - via YouTube of website Twitch.tv - kan gemakkelijk tienduizend kijkers trekken.

    Het is niet moeilijk om te zien waarom. Molendijk is zelfverzekerd, maar niet zelfingenomen. Hij spreekt zijn publiek toe met een glimlach terwijl hij zetten uitlegt en nieuwe kaartencombinaties bespreekt. Via chat kunnen fans terugpraten, soms doen ze donaties. Hij houdt het allemaal bij en gaat mee in het gesprek.

    Lees het interview met FIFA-e-sporter Koen Weijland: Een gamer in de selectie van Ajax

    Hij beleeft er zichtbaar plezier aan. Interactie met zijn publiek, zegt Molendijk, is voor hem één van de leukste dingen aan zijn carrière. Hij speelt op zijn kanaal de rol van esport-superster met verve: lachend, grapjes makend, met af en toe een grijns als hij op winnen staat. Soms probeert hij gekke combinaties, gewoon omdat het kan.

  • Hij houdt niet van gek doen

    Een deel van dat beeld smelt weg als hij zijn TV-kanaal uitzet. In het Nederlands spreekt hij met een vriendelijk Twents accent, luistert geduldig mee. Hij houdt niet van gek doen, zegt hij.

    ‘Het leventje dat ik heb’

    Hoe de toekomst eruit ziet? Als hij over z’n hoogtepunt heen is, dan wil hij misschien wel trainer of commentator worden. Iets met games, in ieder geval. Maar het is nu te vroeg om daar over na te denken.

    Molendijk heeft het die week druk: hij wint een belangrijke poulewedstrijd in het landenkampioenschap tegen Peru en verliest vervolgens een spannende kwalificatiewedstrijd voor het individuele WK. Over dat laatste blijft hij nuchter. Kort na zijn verlies tweet hij enthousiast: teamgenoot Radu heeft wél gewonnen.

Twitter avatar G2Thijs Thijs Im so happy for @G2Rdu, I could never qualify twice without him. Congratz buddy, finally got what you deserve! #G2WIN

Zendt Thijs op het moment uit? Dan kan je hier meekijken.

Bekijk live video van ThijsHS op www.twitch.tv