Noord-Korea laat Amerikaanse student vrij die in coma zou verkeren

De 22-jarige Amerikaan Otto Warmbier, die in januari vorig jaar werd opgepakt in Noord-Korea wegens poging tot diefstal van een vlag, is vrijgelaten. Dat heeft de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Rex Tillerson dinsdag gezegd.

Warmbier is op weg naar huis om herenigd te worden met zijn familie, maar volgens zijn ouders ligt hij al ruim een jaar in coma, zo melden zij aan The Washington Post. Warmbier zou in die toestand zijn geraakt nadat hij een slaappil toegediend zou hebben gekregen toen hij aan botulisme leed. Sindsdien is Warmbier niet meer ontwaakt, zo vertelden de Noord-Koreanen aan Warmbiers ouders.

Volgens minister Tillerson is de vrijlating tot stand gekomen door bemiddeling van het ministerie van Buitenlandse Zaken in nauw overleg met president Donald Trump. Tillerson zei dat er gesprekken lopen met het Noord-Koreaanse regime over de vrijlating van drie andere Amerikanen die nog vastzitten in het land. De minister wilde niets zeggen over de gezondheid van Warmbier.

De vrijlating geschiedt op een moment dat de voormalige Amerikaanse sterbasketbalspeler Dennis Rodman opnieuw op bezoek is in Noord-Korea, de vierde keer sinds 2013. Rodman, die op goede voet staat met de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-Un, reisde naar eigen zeggen naar Pyongyang af in de hoop „een deur te openen” voor de Amerikaanse president Trump. Een woordvoerder van het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken zei evenwel dat Rodmans bezoek privé is en niets heeft te maken met Warmbiers vrijlating.

De manier waarop de student vrijkomt, is opmerkelijk. Onder Obama werd alleen in het diepste geheim met Noord-Korea onderhandeld. Dat Trump in het openbaar gesprekken met Pyongyang aanknoopt, kan op een beleidswijziging duiden in het beleid ten opzichte van Noord-Korea. Warmbier kreeg vorig jaar maart een werkstraf van vijftien jaar opgelegd voor misdaden tegen de Noord-Koreaanse staat.