Noord-Korea laat Amerikaanse student vrij die in coma zou verkeren

De 22-jarige Amerikaan Otto Warmbier, die in januari 2016 werd opgepakt in Noord-Korea, is vrijgelaten. Dat heeft de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Rex Tillerson dinsdag gezegd.

Warmbier is op weg naar huis om herenigd te worden met zijn familie, maar volgens zijn ouders ligt hij al ruim een jaar in coma, zo melden zij aan The Washington Post. Warmbier zou in die toestand zijn geraakt nadat hij een slaappil toegediend zou hebben gekregen toen hij aan botulisme leed. Sindsdien is Warmbier niet meer ontwaakt, zo vertelden de Noord-Koreanen aan Warmbiers ouders.

Volgens Tillerson is de vrijlating tot stand gekomen door toedoen van het ministerie van Buitenlandse Zaken in nauw overleg met president Donald Trump. Tillerson zei dat er gesprekken lopen met het Noord-Koreaanse regime over de vrijlating van drie andere Amerikanen die nog vastzitten in het land. De minister wilde niets zeggen over de gezondheid van Warmbier.

De manier waarop Warmbier vrijkomt is opmerkelijk. Onder Obama werd alleen in het diepste geheim met Noord-Korea onderhandeld. Dat Trump in het openbaar gesprekken met Pyongyang aanknoopt, kan op een beleidswijziging duiden in het beleid ten opzichte van Noord-Korea. Hoewel Trump de afgelopen maanden harde woorden uitte over de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un zei het Amerikaanse staatshoofd ook respect te hebben voor de jonge dictator en bereid te zijn hem te ontmoeten.

Warmbier werd op 2 januari 2016 opgepakt nadat hij een propagandavlag had proberen te stelen. Hij kreeg in maart van dat jaar een werkstraf van vijftien jaar opgelegd voor vermeende misdaden tegen de Noord-Koreaanse staat. Warmbier is een student aan de Universiteit van Virginia.

Het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken raadt burgers met klem af om naar Noord-Korea te reizen. Toch bezoeken honderden Amerikanen het communistische land jaarlijks als toerist.