De brand lijkt een vuurwerkshow, zo snel gaat het

Sociale woningbouw

Bij een grote brand in een woonflat in Londen is een onbekend aantal doden gevallen„ Dit is een brand zonder precedent”, zegt de brandweercommandant.

Van grote afstand waren de rookpluimen te zien. Foto’s AFP

Een dikke rookpluim die de plek van verwoesting markeert kon woensdagochtend gezien worden vanaf hoger gelegen plekken in Londen. Daar beneden, bij de bron van de grijze walmen, slaan de vlammen nog steeds uit Grenfell Tower, een flat van 24 verdiepingen. Een groot deel van de 120 appartementen is geblakerd, compleet uitgebrand.

De verhalen van ooggetuigen en bewoners zijn verschrikkelijk. Mensen werden midden in de nacht verrast. Het brandalarm zou nauwelijks hoorbaar zijn geweest. De vuurzee zou zich in minuten vanaf de lagere verdiepingen hebben verspreid naar boven. Er zat zo veel vaart achter dat het op een vuurwerkshow leek, zei een bewoner tegen de BBC. Omwonenden meldden grote paniek.

Bewoners die vast zaten trachten met zaklampen en hun mobiele telefoons aandacht te trekken. Enkele bewoners zouden van hogere verdiepingen zijn gesprongen of hun kinderen uit het raam hebben gehouden, vertelde een ooggetuige tegen Sky News. Politie en brandweer wilden vanochtend deze verhalen niet bevestigen.

Bekijk de fotoserie van de grote brand in de woontoren

Het enige wat de autoriteiten kwijt wilden is dat er bij de brand doden zijn gevallen en dat vijftig gewonden in het ziekenhuis zijn opgenomen. Aan het eind van de ochtend zei brandweercommandant Dany Cotton dat het gebouw nog niet geheel uitgekamd was. „Dit is een brand zonder precedent. In mijn 29 jaar bij de brandweer heb ik nooit zo’n groot incident gezien”, zei ze.

De Londense brandweer kreeg om 00.54 uur de eerste melding en was binnen zes minuten aanwezig. Veertig wagens, tweehonderd brandweermannen en meer dan honderd ambulancebroeders waren in de nacht ter plekke bij Grenfell Tower, een groot complex van sociale woningbouw, in Kensington, in West-Londen.

Brandweercommandant Cotton wilde niet speculeren over de oorzaak van de brand. „Totaal ongepast op dit moment”, zei ze. Bewoners wijzen erop dat er al langer grote zorgen waren over de brandveiligheid. Een actiegroep van bewoners waarschuwde al langer over rondslingerend zwerfvuil in gangen, laks toezicht en gebrekkige veiligheidsmaatregelen. „Alleen een absolute catastrofe zal de verwaarlozing blootleggen”, schreef de actiegroep enkele jaren geleden.

Zoals veel sociale woningbouw in Londen is Grenfell Tower sinds de bouw in 1974 stapje voor stapje gerenoveerd. Vorig jaar werden bij Grenfell Tower voor 8,6 miljoen pond nieuwe ramen, isolatie en regenwering aangebracht. Bewoners melden dat er onlangs werkzaamheden aan het netwerk van pijpleidingen plaats had gevonden.

Een bewoner kijkt naar buiten. Foto AFP

Niemand die suggereert dat deze brand opzettelijk is, maar na de aanslag op Westminster Bridge in maart en Borough Market begin deze maand gieren opnieuw ambulances en brandweer op grote schaal door de straten. Opnieuw vraagt Facebook Londenaren om zichzelf als veilig te markeren. Opnieuw staan journalisten achter afzettingslinten verslag te doen van een verschrikkelijke gebeurtenis. Hoogst waarschijnlijk toeval, maar toch: Londen krijgt het in 2017 voor de kiezen.