Zo kwam deze programmeur uit zijn eigen filterbubbel

Je leven door Facebook laten bepalen? Deze programmeur bouwde een ‘bubble burster’.

In 2014 bracht Max Hawkins de Kerst door met een groep volslagen vreemden, wiens feestje hij via zijn random Facebook-app had gevonden. Max Hawkins/YouTube

Max Hawkins leed een schijnbaar perfect leven als programmeur bij Google, totdat de verveling toesloeg. “Elke dag was hetzelfde”, vertelt hij aan NPR-podcast Invisibilia. In zijn dagelijks leven, merkte hij, volgde hij slaafs zijn Facebook-timeline: zijn voorkeuren voor eten, muziek en uitgaan waren nauwkeurig opgeslagen en zodoende zag en deed hij bijna elk dag hetzelfde.

Hij zat vast in zijn filterbubbel en werd er rusteloos van. Wat vonden andere mensen eigenlijk leuk? En bepaalden die voorkeuren hun sociale levens? Hawkins besloot zijn eigen profiel te hacken en ging op zoek naar nieuwe bubbels, van (groepen) mensen die hij helemaal niet kende.

De techneut schreef een programma dat alle openbare evenementen bij elkaar schraapt en daaruit lukraak één activiteit selecteert, ongeacht of hij de organisator kent. Die willekeurige uitstapjes bevielen Hawkins zo goed dat hij besloot het programma zijn leven te laten bepalen, tot internationale reizen naar onder andere Vietnam en Slovenië aan toe. In de afgelopen twee jaar arriveerde hij met die app op zak onaangekondigd bij sweet sixteens, ontbijtjes voor senioren, politieke bijeenkomsten en knutselmiddagjes.

Tijdens Kerst 2014 schoof Hawkins bijvoorbeeld aan bij een dinertje dat een echtpaar voor vrienden had georganiseerd. Was hij bij het voorgerecht nog een volslagen vreemde voor alle genodigden, na het dessert zong hij een vrolijk kerstlied mee (de jongen met de bril achterin):

Voor Spotify ontwikkelde Hawkins een willekeurige playlist. Wie ook uit zijn comfort zone wil ontsnappen, kan zich aansluiten bij de groep die hij oprichtte. Vind je complete willekeur iets te veel van het goede, dan kun je overigens ook de methode van Wired-journalist Mat Honan volgen: gedurende een periode van 48 uur klikte hij “like” op elke suggestie die Facebook hem gaf, om te onderzoeken hoe zijn timeline daardoor veranderde.

Hawkins’ random bestaan is afhankelijk van de technologie, maar ook van de vriendelijkheid van de onbekenden. Regelmatig wordt hem de toegang geweigerd, of blijkt een geselecteerd evenement verkeerd te zijn geadverteerd. Hoort er allemaal bij, vertelt Hawkins aan de radiomakers die een dagje met hem meehopten. Dan gaat hij gewoon dapper op zoek naar de volgende bubbel.