Bevrijding RaqqaSyrische rebellen naar ‘IS-hoofdstad’

Het grondoffensief naar Raqqa door rebellen van de Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF) in beeld. Linksboven: (en onder) een voor IS gevluchte vrouw omhelst haar bevrijder. Linksonder: ammunitie wordt uitgepakt; een strijder kiest positie in een gebouw in het al-Mishlab-district, in een buitenwijk van Raqqa. Rechtsboven poseert een SDF-soldaat voor de Eufraat. Rechtsonder toont een SDF-generaal een veroverde gevangenis van IS in de stad Tabqa. Foto’s Reuters

Terwijl Iraakse strijders IS bijna hebben verjaagd uit Mosul is nu in Syrië de aanval geopend op de laatste grote stad in handen van de terreurgroep. Rebellen van de Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF) begonnen maandag een grondoffensief bij Raqqa, dat door IS wordt gezien als de hoofdstad van het in 2014 uitgeroepen kalifaat.

De SDF vallen Raqqa vanuit het noorden, oosten en westen aan en krijgen daarbij vanuit de lucht steun van de Amerikaanse luchtmacht en andere leden van een internationale coalitie. Volgens het Amerikaanse leger zitten er nog 3.000 tot 4.000 IS-strijders in de noordelijk gelegen stad.

De aanval op Raqqa is een proces van maanden dat al in de herfst van vorig jaar begon. Dorp voor dorp veroverden de door de VS gesteunde rebellen van de SDF – voor een groot deel Syrische Koerden – het gebied rond de stad. Bij die opmars zijn de afgelopen maanden ook tientallen burgerslachtoffers gevallen, vooral door aanvallen vanuit de lucht.

De Amerikaanse generaal Steve Townsend, commandant van de internationale coalitie tegen IS, verwacht dat het offensief „lang en moeilijk” wordt, zei hij eerder deze week. In Raqqa wonen volgens een schatting van het Syrische Observatorium voor de Mensenrechten ongeveer 150.000 burgers. Zeker tienduizend anderen zijn de afgelopen weken de stad ontvlucht en wonen nu in opvangkampen in de regio.