‘Binnen enkele dagen slotoffensief om Raqqa’

IS beschouwt Raqqa als de hoofdstad van het kalifaat. Als de stad valt, blijft er voor IS weinig meer over in Syrië.

SDF-strijders ten noorden van Raqqa. Foto Rodi Said/Reuters

Syrische milities zullen binnen enkele dagen beginnen met het slotoffensief om de Syrische stad Raqqa. Dat meldt een woordvoerder van de door de Verenigde Staten gesteunde Koerdische militie YPG zaterdag volgens Reuters. De officieuze hoofdstad van het zelfbenoemde kalifaat van Islamitische Staat is het laatste bolwerk van de terreurorganisatie in Syrië.

De YPG vormen een belangrijke factie binnen de Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF), een coalitie van strijdgroepen. Onder leiding van de Koerdische strijders is IS in Syrië steeds verder teruggedrongen. Raqqa is aan alle kanten omsingeld en wordt met regelmaat gebombardeerd.

Inmiddels hebben de strijdgroepen de randen van de stad bereikt. Volgens een woordvoerder van de internationale coalitie hebben de SDF het noorden en oosten van Raqqa tot op 3 kilometer genaderd. In het westen gaat het om 10 kilometer. Er zouden zich nog zo’n 3.000 tot 4.000 IS-strijders schuilhouden in Raqqa.

VS leveren wapens

De Verenigde Staten lieten vorige maand weten naast luchtsteun ook wapens te zullen leveren aan de YPG voor de verovering van Raqqa. Turkije, NAVO-lid, reageerde furieus: Ankara vreest de Koerdische invloed in het noorden van Syrië als IS eenmaal verslagen is. Turkije ziet de YPG als het Syrische broertje van de PKK, die in Turkije, de VS en de EU als terreurorganisatie geldt.

Naast Raqqa lijkt IS ook binnen enkele weken de strijd om het Iraakse Mosul te gaan verliezen. Als Raqqa en Mosul vallen, blijft er weinig meer over voor IS, zo schreef NRC-redacteur Floris van Straaten deze week:

“Eind vorig jaar al was IS volgens de internationale coalitie die IS bestrijdt bijna tweederde van het gebied dat het op zijn hoogtepunt in 2014 in Irak controleerde kwijt, in Syrië ongeveer een derde deel. Over hoeveel mensen ze nu nog de scepter zwaaien valt, mede door strijdgewoel en vluchtelingenstromen, niet precies te zeggen.”

Zaterdag werden in Mosul de dode lichamen van tientallen burgers, onder wie ook kinderen, aangetroffen. In delen van de stad die nog steeds in handen zijn van de terreurgroep worden burgers die proberen te vluchten door IS geëxecuteerd.