Hè? Een vuilnisman die zich schminkt?

Illustratie Irene Goede

Mensen verven soms hun gezicht om er mooier uit te zien. Denk maar aan de make-up van je moeder. Of aan de schmink tijdens carnaval. Maar wist je dat er ook vogels zijn die hun gezicht verven? Kijk maar naar deze aasgier. Die heeft zijn gezicht expres in rode modder gedoopt. Dat ontdekten Nederlandse en Spaanse onderzoekers. De gier doet dat niet om van prikbeestjes af te komen, denken ze. Want dan zouden álle aasgieren het wel doen. En dat is niet zo: maar een kwart schminkt zichzelf. Mannetjes, vrouwtjes, jong en oud. Ze doen echt hun best om hun hele kop te verven.

Kraanvogels smeren zich ook weleens in met modder. Dat doen ze tijdens het broeden, om minder op te vallen. De aasgier verft zijn kop juist om méér op te vallen, denken de onderzoekers. Heel bijzonder: een vogel die zichzelf versiert met iets uit de natuur.

Aasgieren wonen in warme landen, van de Canarische Eilanden en Zuid-Europa tot aan India. Vroeger waren het er heel veel. Vooral op plekken waar herders woonden. Daar ruimden ze het slachtafval op. Daarom waren de mensen blij met ze. In Yemen is dat nog steeds zo. Daar noemen ze de aasgier liefkozend ‘vuilnisman’. Maar de meeste mensen leven nu anders. Ze trekken niet meer rond met hun schapen, maar hebben grote, nette boerderijen. Slachtafval slingert niet meer rond. Voor aasgieren is er dus minder te eten. En op hun favoriete plekjes bouwen mensen steeds meer huizen. Daarom zijn aasgieren nu bedreigd.

Thijs van Overveld vindt dat jammer. Hij is een van de ontdekkers van het ‘modderschminken’. En hij vindt aasgieren superbijzonder. Ze doen allerlei dingen die andere vogels niet doen. Ze gebruiken bijvoorbeeld steentjes om eieren van andere vogels kapot te maken. Zo kunnen ze die opeten.

Maar bovendien, zo vertelt Thijs, zijn het gezelligheidsdieren. Ze leven in groepen en werken nauw samen. Mannetjes en vrouwtjes blijven jaren bij elkaar. Eindeloos poetsen ze elkaars veren.

Aasgieren houden elkaar dus steeds in de gaten. Thijs denkt dat het ‘schminken’ daar iets mee te maken heeft. Dat het laat zien hoe gezond een gier is, bijvoorbeeld. Of hoe hij zich voelt. Of hoeveel zin hij heeft om vrienden te maken. De rode modder is dus wellicht een signaal – een boodschap aan een ander. Wat denk je, zou jouw moeder ook iets bedoelen met haar make-up…?

Bron: Ecology, mei.