Djokovic krijgt hulp van zijn held Agassi

Roland Garros

Voor even wordt Novak Djokovic getraind door zijn voorbeeld Andre Agassi. „Hij is bijna door alles gegaan waar ik nu doorheen ga.”

Andre Agassi (links) tijdens een training van Novak Djokovic op Roland Garros. „Dat Andre mij coacht is een droom die uitkomt”, zei Djokovic. Foto Benoit Tessier/Reuters

Met kleine, felle stappen beweegt hij zich over het court central van Roland Garros. De zon brandt op zijn kale schedel. Het is onmiskenbaar, Andre Agassi – even terug in het tennis. Als coach. Een training met zijn pupil Novak Djokovic zaterdag is een attractie voor de liefhebber. Agassi geeft ballen aan, observeert, wijst, en praat met Djokovic als ze even op het bankje zitten. Soms toont Agassi zijn snelle, agressieve dubbelhandige backhand. Demonstratie van de meester.

Agassi (47) beëindigde elf jaar geleden zijn carrière. Het tennis liet hij voor wat het was, met vrouw Steffi Graf en hun twee kinderen trok hij zich terug in Las Vegas. Het goede leven is hem aan te zien, een buikje is zichtbaar. Een telefoongesprek met Djokovic duwde hem in de richting van een tijdelijk adviseurschap. Het doel: de Servische nummer twee van de wereld weer op de rails krijgen.

Maandag neemt Agassi voor het eerst plaats in de spelersbox, als titelverdediger Djokovic het in de eerste ronde van Roland Garros opneemt tegen de Spanjaard Marcel Granollers. Djokovic ontmantelde zijn begeleidingsteam begin deze maand: exit trainer Marian Vajda, met wie hij elf jaar werkte. Ook ging hij niet verder met zijn fitnesscoach en fysiotherapeut. Een half jaar terug beëindigde hij al de samenwerking met coach Boris Becker.

Hij sprak van een „schoktherapie”, in de hoop de negatieve storm te doorbreken. „Het voelt als een nieuw hoofdstuk”, zei Djokovic vrijdag. Het was hier in Parijs waar Djokovic een jaar geleden zijn verlossing beleefde, met de voltooiing van zijn ‘carrièreslam’: alle vier de grand slams minimaal één keer winnen. Maar het ontnam hem indirect zijn vuur, hij ging minder trainen, had motivatieproblemen, miste een volgend doel. En ging verliezen.

Kapotte rackets

De onverslaanbare werd de kwetsbare. Van de laatste twaalf toernooien won de 30-jarige Serviër er één. Hij had moeite zijn emoties te controleren, hij sloeg rackets kapot, jaagde ballen het stadion uit, trok uit woede een shirt kapot.

Een klein jaar sukkelt hij nu. Op Roland Garros zal hij proberen een herstart te maken – met Agassi. „Ik probeer mezelf te herdefiniëren en te herontdekken wat voor soort aanpak de juiste is”, zegt Djokovic. „Ik voelde dat ik verandering nodig had.”

Djokovic en Agassi spraken elkaar de afgelopen weken telefonisch en trainden donderdag voor het eerst in Parijs. Agassi weet hoe het is om diep te vallen. Hij zakte halverwege zijn carrière terug naar de 141ste plaats, verloor de interesse in het tennis, gebruikte crystal meth en testte positief bij een dopingcontrole, zo onthulde hij in 2009 in zijn autobiografie Open. Een straf bleef uit.

Hij kwam terug, won nog vijf grand slams en werd opnieuw nummer één. De tegenslag waarmee Djokovic (30) nu geconfronteerd wordt is onvergelijkbaar – een woeste zee tegenover wat rimpelingen. Het is de weerbaarheid die Agassi heeft getoond na zijn crisisjaren die hij in de gesprekken met Djokovic kan overbrengen om hem op het goede spoor te zetten. Djokovic zegt geïnspireerd te raken door hun gesprekken. „Hij is bijna door alles gegaan waar ik nu doorheen ga.”

Agassi was een van zijn jeugdidolen. „Andre als mijn coach is een droom die uitkomt”, zegt Djokovic. Ze hebben een vergelijkbare speelstijl, met de return als een van de belangrijkste wapens. Als jong ventje wilde hij net zo’n forehand slaan als Agassi, staat in zijn biografie Novak Djokovic.

Zijn jeugdtrainer Jelena Gencic vertelde de kleine Novak dat hij goed moest kijken waar Agassi zich tijdens lange rally’s positioneerde: vóór de baseline. Gencic projecteerde die speelstijl op Djokovic, zegt ze in de biografie. „Ik leerde hem op of vóór de baseline te blijven. Dat was belangrijk omdat hij klein was en nog niet veel kracht had. Daarom moest hij de bal vroeg nemen, naar voren gaan en de slag snel afmaken. Hij keek goed naar Agassi en ging ook zo spelen.”

Een experiment

Agassi is maar kort in Parijs, hij begeleidt Djokovic één of twee wedstrijden. Daarna gaat hij op reis met zijn gezin. Deze dagen zijn een experiment, nieuw als het vak van coach is voor Agassi. „Het is een groot avontuur”, zegt Djokovic. Het is niet de verwachting dat Agassi mee wil reizen op de tour.

„Van alle sportwedstrijden is een tenniswedstrijd het meest te vergelijken met eenzame opsluiting, zodat je als vanzelf tegen jezelf begint te praten”, zegt Agassi in Open. Dat was in zekere zin de Djokovic van de afgelopen maanden: in zichzelf gekeerd, vloekend, brandbaar. Agassi krijgt een blik in die ziel, ze hadden een lang gesprek tijdens de eerste avond in Parijs. De vraag is: wijst hij, de jeugdheld van Djokovic, hem in de goede richting?