Een vijfde startplek die Verstappen, en Red Bull, hoop geeft

Was die goede ronde in de derde kwalificatie bewijs dat de eerste grote updates aan de Red Bull werken? “Absoluut”, zei Verstappen.

Max Verstappen is tevreden met de progressie die zijn Red Bull toont. Foto Frits van Eldik/ANP

Aan een te klein tafeltje voor het aantal mensen dat iets van hem wilde, tussen de teamgenoten die een late lunch of een vroege avondhap hadden opgeschept, kon Max Verstappen weer even lachen. Misschien was het omdat het deze zaterdagmiddag even niet meer ging over wat hij hier in Barcelona had gepresteerd, want dat nostalgische vragengeweld leek hij eerder deze week met frisse tegenzin te ondergaan. Vooral omdat zijn Red Bull eindelijk weer eens reden tot een gemeende glimlach gaf.

Natuurlijk was er in China dit seizoen al wat te vieren geweest, toen hij het podium haalde na een inhaalrace die mensen op een vochtig circuit inmiddels van de Nederlander gaan verwachten. Maar dat waren niet de omstandigheden die het speelveld goed weergaven. Nee, dat was Melbourne, waar hij via niemandsland naar een vijfde plek reed. Dat was Sotsji, waar hij via niemandsland naar een vijfde plek reed. Nou start hij morgen op het Circuit de Catalunya, waar hij zich vorig jaar de geschiedenis in reed, wederom als vijfde, en is vijfde wederom de plek waarop Red Bull realistisch moet mikken, maar dit was een vijfde met een hoopvol randje.

Halve seconde

Want, hoera, de upgrades lijken vooralsnog effect te hebben. Verstappen was maar een halve seconde langzamer zaterdag dan Lewis Hamilton, die in zijn Mercedes naar poleposition reed. Zo klein was het gat nog niet. Natuurlijk, het circuit in Barcelona ligt de Red Bulls sowieso beter - zo zijn er niet van die ellenlange rechte stukken als in Sotsji waar elk rondje op blijkt hoe matig de motor van Renault vooralsnog is. Maar er zit vooruitgang in. Let wel: vorig jaar stonden de Red Bulls ook op ongeveer een halve seconde van pole rond deze tijd, enige verschil is dat ze toen het tweede team waren na Mercedes. Nu is Ferrari erop en erover gegaan.

Maar was die goede ronde in de derde kwalificatie bewijs dat de eerste grote updates aan de Red Bull werken? “Absoluut”, zei Verstappen. Een opluchting zal hij het niet noemen, Verstappen heeft nou wel bewezen dat hij zich niet heel snel druk maakt over zijn auto, of in ieder geval al sinds het begin van het seizoen heel goed kan doen alsof. Maar “positief” is het wel.

Bekijk ook: Kan Verstappen zijn winst van vorig jaar herhalen?

Flashy nieuwe auto’s

Over die updates aan de Red Bull was veel te doen geweest in de aanloop naar de eerste Europese grand prix van het seizoen. Traditioneel is dat het moment dat de auto’s van de teams voor het eerst naar de desbetreffende fabrieken zijn geweest en met een make-over terug de baan op gaan. Red Bull zou zelfs zó veel aanpassingen maken, dat er even geruchten waren dat de naam ‘RB13’ vervangen zou worden door ‘RB14’. Bleek niets van waar, teambaas Christian Horner benadrukte in Barcelona nog maar eens dat het eigenlijk om de “gebruikelijke” updates ging: geen veranderingen aan de motor nog - en o, wat hopen ze daar bij Red Bull op - maar wel wat gesleutel om de aerodynamica te verbeteren. Horner, maar ook Verstappen en teamgenoot Ricciardo, temperden wederom de verwachting: dit is echt nog niet genoeg dat grote gat naar Mercedes en Ferrari te dichten. Bovendien kwamen die natuurlijk ook met updates. Mercedes toonde deze week een auto die heel ‘flashy’ en ‘blingbling’ was volgens klassementsleider Sebastian Vettel van Ferrari, maar de status quo bleef bovenin toch redelijk in stand.

Bij Red Bull weinig optisch spektakel, maar wel een resultaat waar ze wat mee kunnen. “Ik denk echt wel dat we een grote stap hebben gemaakt”, zei Verstappen. En met een rondje dat volgens hem “zo goed als” perfect was, krijgen ze daar een reëel beeld van waar ze staan. Ricciardo was nadat Verstappen alweer achter de schermen was verdwenen in het Red Bull-vertrek ietsje onderkoelder. Had ermee te maken dat hij een halve seconde langzamer was dan Verstappen. Bij hem liep het wat minder, dus hij richtte zich vooral op de tijd van Verstappen. “Zei hij dat hij een perfecte ronde reed? Nou, dat is goed om te weten, voor de vergelijking”, zei hij lachend. Zondag kunnen ze kijken of ze in de race ook dichterbij kunnen komen. Ze zijn er nog niet, maar kunnen hier wel mee vooruit.