R.I.P. Pepe: ongevraagd symbool van de alt-right

Een vredelievende kikker werd binnen een paar maanden omgedoopt tot symbool van haat en racisme. Afgelopen weekend is Pepe The Frog overleden.

Foto Josh Edelson / AFP

Pepe the Frog is overleden. Wat ooit begon als een vredige strip van een stonede kikker, veranderde het afgelopen jaar binnen een paar maanden in een symbool van haat en racisme. Een campagne van de maker om Pepe weer een onschuldige kikker te laten zijn was tevergeefs.

Afgelopen weekend publiceerde striptekenaar Matt Furie de laatste tragische scène met Pepe. Drie gekleurde vrienden staan om de open doodskist van de kikker. Ze openen een fles whiskey, toasten op hem, en gieten een slok van de drank over zijn gezicht. Pepe the Frog is op twaalfjarige leeftijd overleden. Voor fans is de doodsoorzaak wel bekend.

Furie begon in 2005 met tekeningen van Pepe the Frog in zijn serie Boy’s Club. De kikker - uitpuilende ogen en rode lippen - beleefde avonturen met zijn huisgenoten onder het motto ‘Feels good man’. Pepe werd een internethit in de Verenigde Staten. Duizenden mensen gebruikten hem om online hun gemoedstoestand te uiten. Binnen de kortste keren begonnen fans eigen versies van de kikker te tekenen.

Donald Trump

De populariteit van Pepe werd uiteindelijk zijn ondergang. De laatste jaren werd hij steeds vaker opgepikt door racistische Twitteraccounts, in een nazi-uniform of in een gewaad van de Ku Klux Klan. Toen presidentskandidaat Donald Trump een foto van zichzelf als Pepe deelde op Twitter, was de zaak beslist.

Aanhangers van de ‘alt-right’, een controversiële beweging die bekend staat om radicale anti-feministische en anti-immigratie-uitspraken, maakten van de kikker hun symbool. Met succes. Overal op het internet verscheen het beestje als vertegenwoordiger van het alt-right gedachtegoed. De Anti-Defamation League, een joodse organisatie die zich inzet tegen discriminatie, voelde zich gedwongen om Pepe op zijn lijst van haatsymbolen te zetten.

Furie probeerde tevergeefs zijn creatie te redden en begon een online campagne ‘Save Pepe’ waarmee hij mensen ervan hoopte te overtuigen dat de kikker “vredig en aardig” was. In een eerder interview met NRC zei de tekenaar hierover:

“Toen dit losbarstte, dacht ik steeds: als ik de reputatie van Pepe maar kan beschermen. Ik heb er alles aan gedaan. Ik heb overal geprobeerd uit te leggen dat Pepe niets met racisme te maken heeft.”

Op Twitter waren er trieste reacties op het overlijden van de kikker:

Twitter avatar Rory__Walker Guillotine🏴‍☠️Emoji I guess #SavePepe didn’t work out. This is honestly super depressing. https://t.co/hMNghphTdJ
Twitter avatar rarepepesonly 🐸RARE PEPES🐸 They say he is dead but they are lying. #pepe #meme https://t.co/ulcwvUVDVk
Twitter avatar SocksnnSandals Socks&Sandals Why is Pepe the Frog being killed off?
What is this world coming to? #pepethefrog #SavePepe https://t.co/vtdAO733Pj