Oermens Homo naledi blijkt hooguit 335.000 jaar geleden geleefd te hebben

Schedel van Homo naledi, waarschijnlijk van een volwassen man. Foto John Hawks

De mysterieuze oermens Homo naledi, met zijn kleine hersenen, leefde verrassend kort geleden. De botten zijn zo primitief dat ze gerust twee miljoen jaar oud zouden kunnen zijn, maar ze blijken nu tussen de 335.000 en 236.000 jaar oud. Het maakt de naledi-mensjes tijdgenoten van vroege Homo sapiens, die rond 200.000 jaar geleden in Midden-Afrika leefde.

De eerste fossielen van Homo naledi werden twee jaar geleden met veel bombarie gepresenteerd, maar tot irritatie van andere wetenschappers ontbrak de datering. Die langverwachte datering wordt door het Zuid-Afrikaans team van onderzoekers dinsdag gepresenteerd in het tijdschrift eLife. Ze publiceren de datering van de naledi-mens samen met een nieuwe vondst van 131 naledi-fossielen. Deze beenderen en tanden lagen in een grot die verbonden is met de grot waarin hetzelfde team de eerste 1.550 fossielen van de naledimens vond.

Deze nieuwe vondsten bevestigen dat de anderhalve meter lange Homo naledi ongewoon was: met moderne én primitieve trekken. Primitief zijn het kleine brein (500 à 600 milliliter), het vooruitstekende snoetje en de verrassend lange, kromme vingers, een eigenschap die vaak in verband wordt gebracht met bomenklimmen. Moderne eigenschappen zijn de kleine kaak en tanden en de vorm van pols en voeten.

De 131 nieuwe fossielen komen van drie verschillende skeletten, van twee volwassenen en één kind. Het belangrijkste fossiel is een bijna complete schedel.