Robert Taylor, grondlegger van het internet, overleden

De Amerikaan die verantwoordelijk was voor het ontwikkelen van de voorloper van het internet overleed donderdag op 85-jarige leeftijd.

Prototypes van muizen. De eerste computermuis kon worden ontwikkeld mede dankzij financiering die Robert Taylor daarvoor vrijmaakte in 1961. Foto Koen van Weel/ANP

Robert Taylor, de man die wordt gezien als een van de vaders van het internet en de moderne computer, is afgelopen donderdag op 85-jarige leeftijd overleden in zijn huis in San Francisco. Onder zijn leiding ontstond in 1966 Arpanet, de voorloper van het internet zoals we het nu kennen.

Taylors uitvinding kwam voort uit frustratie. Als directeur bij het Pentagon was hij verantwoordelijk voor drie onderzoeksprojecten op verschillende plekken in de VS, en voor elk project had hij een verschillende computerterminal nodig. Taylor besloot dat zijn departement één computernetwerk nodig had waar alle projecten op konden worden aangesloten, en kreeg zijn meerdere zover voor de ontwikkeling daarvan een miljoen dollar vrij te maken.

Onder Taylors leiding zou Arpanet ontwikkeld worden. Daarop werden steeds meer computers aangesloten, en Arpanet zou later uitgroeien tot het internet zoals we dat nu kennen. Over Taylors rol daarin schrijft The New York Times:

“Zoals bij veel uitvindingen, is het internet het resultaat van vele handen werk. Maar misschien verdient niemand meer erkenning voor die wereldveranderende technologische ontwikkeling dan Robert Taylor.”

Computermuis

Taylor was ook betrokken bij de ontwikkeling van de computermuis. In dienst van NASA was hij verantwoordelijk voor het regelen van financiering voor projecten van Douglas Engelbart van het Stanford Research Institute, die de interactie tussen computer en mens onderzocht. Dankzij de financiering van Taylor kon Engelbart de moderne muis zoals wij die tegenwoordig nog gebruiken ontwerpen.

Na zijn periode bij het Pentagon, waar hij in 1969 opstapte uit onvrede over de Vietnamoorlog, werkte Taylor voor Xerox en ontwikkelde hij daar een personal computer genaamd Alto. De software die Taylor en zijn team daarvoor ontwierpen, vormde later een inspiratiebron voor producten en software van Microsoft en Apple. Ook was hij betrokken bij de geboorte van een van de eerste zoekmachines in de jaren negentig, AltaVista.

Taylor ging in 1996 met pensioen. Hij kreeg in 1999 de prestigieuze National Medal of Technology and Innovation voor zijn bijdrage aan technologische ontwikkelingen. Taylor leed al geruime tijd aan de ziekte van Parkinson. Hij laat drie kinderen na.