Tom Boonen Vlaanderen zwaait zijn populairste renner uit

Foto's AFP, Hollandse Hoogte

Tom Boonen (36) is ex-wielrenner. De meest gelauwerde en meest charismatische eendagsrenner van zijn generatie kreeg in Vlaanderen een vorstelijk afscheid. Er was zondagmiddag geen hond op straat in vele Vlaamse steden en dorpen. Wie toch even een wandeling maakte, kon door openstaande ramen de vertrouwde stemmen horen van Michel Wuyts en Karl Vannieuwkerke, die het tv-commentaar verzorgden bij de wielerklassieker Parijs-Roubaix.

Die wedstrijd stond al maandenlang met stip genoteerd in de agenda’s van Vlaamse wielerliefhebbers. Het zou de laatste race worden van Tom Boonen, viervoudig winnaar in de ‘Hel van het Noorden’. Hij wilde met een vijfde zege alleen recordhouder worden in de Helleklassieker. Zover kwam het niet. De man van het seizoen, Greg Van Avermaet, won voor het eerst op de wielerpiste in Roubaix. Maar het was tekenend dat de bijzonder talrijk opgedaagde Vlamingen in de eerste plaats waren gekomen voor het afscheid van Boonen, die na de douche massaal werd toegezongen.

„Iedere keer dat je denkt: nu kan het niet meer erger, wordt het toch nog erger”, reageerde Boonen na de wedstrijd, terwijl hij zijn gebruikelijke cool behield.

Niemand kon de afgelopen weken ontsnappen aan de Boonen-mania. Kranten vulden hele pagina’s en bijlages met het overzicht van zijn loopbaan, en de commerciële zender VTM had het briljante idee om zanger en tv-figuur Koen Wauters, die andere publiekslieveling, een jaar lang Boonen te laten volgen. De docureeks ‘My Ride, My Fight, My Life’, naar een tattoo op Boonens borstkas, is uiteraard een tv-hit. Want ondanks arrestaties wegens cocaïnegebruik in 2008 en 2009 en een ‘vlucht’ naar belastingparadijs Monaco, is Boonen altijd populair gebleven.

In 2012 beleefde hij een wonderjaar, met zeges in vier klassiekers, waaronder de Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix. Het waren meteen de laatste grote zeges uit zijn loopbaan. Dat hij daarna ondanks pech en blessures bleef terugvechten, kwam zijn populariteit alleen maar ten goede. Met een vorstelijk afscheid als gevolg. Zondagavond werd hij op de Vlaamse tv tijdens een speciaal aan hem gewijd programma uitgewuifd door tal van wielerfans, onder wie NRC-columnist Wilfried de Jong.

Parijs-Roubaix pagina S4