Zij bracht de eerste panda-baby naar de VS

Na de ontdekking van de reuzenpanda in 1869 duurde het nog bijna zeventig jaar voor de eerste reuzenpanda in de westerse wereld terecht kwam. Dat was het werk van een Amerikaanse weduwe zonder veldwerk-ervaring, maar met een missie.

Amerikaanse dierentuinen wilden destijds niets liever dan een panda in hun collectie. Avonturier William Harkness vertrok daarom op expeditie naar China, maar stierf in februari 1936 in Shanghai aan keelkanker.

Zijn vrouw Ruth, een kledingontwerper uit New York, deed daarna iets vreemds: ze ging hem achterna en zette, geholpen door een jonge Amerikaans-Chinese veldwerker, een eigen expeditie op. Volgens haar autobiografie vond ze in Shanghai zelfs zijn oude veldkleren, en liet ze innemen om ze zelf aan te trekken.

Op de een of andere manier slaagde haar opzet: Ruth Harkness voer in december 1936 de haven van San Francisco binnen met een panda-baby. Ze had het piepkleine jong gevonden in een door de moeder verlaten boomholte – hoewel Desmond Morris later, in zijn boek Men and pandas (1966) openlijk aan die toedracht twijfelde. Het jong, Su-Lin genaamd, had de overtocht overleefd op melk. De dierentuin van Chicago kocht haar, maar de panda leefde niet lang. In het voorjaar van 1938 stierf ze, gestikt in een stukje hout.