Vroeger speelde de panda geen rol in China

Er is geen Jaar van de Panda in de Chinese dierenriem. Sterker nog: in de Chinese cultuur speelde de beer vroeger nauwelijks een rol van betekenis. Zelfs is onduidelijk wat er in het oude China bekend was over het dier. Hedendaagse pandaboeken en Wikipedia melden in koor dat het dier al meer dan duizend jaar geleden in historische Chinese teksten genoemd werd, maar elke betrouwbare referentie ontbreekt.

Er is een intrigerend en vaak verteld verhaal over twee panda’s die in het jaar 685 door de Chinese keizerin Wu Zetian cadeau zouden zijn gedaan aan de Japanse keizer. Maar dat bleek na kort onderzoek van deze krant een fabel (zie pagina W11).

In ieder geval is er van vóór 1900 zelfs geen enkele afbeelding van een reuzenpanda bekend.

Dat panda’s erg moeilijk te vinden zijn in de koude en onherbergzame bamboebossen, zal daar debet aan zijn geweest. Daarbij was de economische waarde van de panda klein. Zijn vacht is wel bruikbaar als sierkleed, maar is te ruw voor kleding. Zelfs ontbreekt de panda als ingrediënt voor Chinese medicijnen, in een omvangrijke 16de-eeuwse codex – en daar staan heel veel dieren wél in.