Nederlandse Panda-gekte brak uit in 1987

Wu Wen en Xing Ya zijn niet de eerste panda’s in Nederland. Safaripark Beekse Bergen had de primeur op 21 mei 1987. Toen begonnen Rong Rong en Chuan Chuan aan een verblijf van vier maanden in het park. Prins Bernhard stond klaar om de dieren te verwelkomen.

Langdurige huurcontracten voor panda’s bestonden nog niet. China liet eind jaren tachtig vijf panda’s wereldwijd toeren tegen een vergoeding „om aandacht te vragen voor hun uitstervende makkers”, aldus de directeur van het Wereldnatuurfonds destijds in de Telegraaf.

Beekse Bergen betaalde voor vier maanden 250.000 gulden huur. Dat is in waarde vergelijkbaar met 200.000 euro nu – de kosten voor verzekering en verblijf kwamen er nog bij.

Pandagekte bestond destijds ook al: het park in Hilvarenbeek trok ruim honderdduizend extra bezoekers en media-aandacht was er volop. Toen de panda’s ‘s zomers een frisse douche kregen, stond er een foto in de krant. Het safaripark haalde bij bezoekers een half miljoen gulden op, onder meer door een ‘pandapiek’ in te voeren. De helft ging naar het Wereldnatuurfonds.

In totaal kregen 24 dierentuinen op alle continenten panda’s over de vloer, voor een paar maanden.

Eén van de Chinese verzorgers zei achteraf in de Telegraaf tevreden dat de Beekse panda’s het uitstekend met elkaar konden vinden, in tegenstelling tot hun soortgenoten die destijds aan de dierentuin in Antwerpen waren uitgeleend. „Die hadden van begin af aan ruzie.”