Motorprobleem nekt Verstappen in kwalificatie GP China

De Nederlandse F1-coureur vertrekt in de race op zondag van de zeventiende plek.

Foto Diego Azubel / EPA

Formule 1-coureur Max Verstappen start zondag in de Grand Prix van China van de zeventiende plek. De Nederlander kampte tijdens de kwalificatie zaterdagmorgen met een probleem aan zijn motor. Op het snelle circuit in Sjanghai speelt motorvermogen een belangrijkere rol dan op veel andere banen, waardoor Verstappen kansloos was voor een goede klassering.

Al tijdens zijn eerste rondjes merkte Verstappen dat er iets aan de hand was met het materiaal. “Ik hoor dat er iets niet goed is met de motor”, zei hij over de boordradio tegen zijn Red Bull-team. Een snelle check in de pits verhielp het probleem niet. Verstappen moest vervolgens zijn laatste poging een betere rondetijd te rijden staken, door een crash van de Italiaan Antonio Giovinazzi.

Romain Grosjean (Haas) en Jolyon Palmer (Renault) reden op te hoge snelheid langs het wrak van Giovinazzi’s auto, en werden daarom voor straf terug gezet op de startopstelling. Een gelukje voor Verstappen, die de negentiende tijd reed, maar nu twee plekken verder naar voren mag starten.

Hamilton de snelste

De Brit Lewis Hamilton reed de snelste tijd. Hij start zondag in zijn Mercedes van pole position. Achter hem staat op de tweede startplek de Duitse Ferrari-coureur Sebastian Vettel, die nipt twee tienden van een seconde langzamer was dan Hamilton.

Dat kleine onderlinge verschil onderstreept nog eens dat de titelstrijd in de Formule 1 dit jaar waarschijnlijk tussen Hamilton en Vettel gaat. Vettel won twee weken geleden de eerste Grand Prix van het seizoen in Melbourne, en is dus de leider in de WK-stand. Toen startte Hamilton ook van de voorste plek, maar wist Vettel hem dankzij een slimme pitstopstrategie in te halen.

De voorbije drie seizoenen was zo’n spannend gevecht om de koppositie vaak een utopie: Mercedes had telkens veruit de sterkste auto, waardoor Hamilton en zijn inmiddels gestopte teamgenoot Nico Rosberg vrijwel alle races eenvoudig wonnen. Die dominantie is nu voorbij, omdat Ferrari met zijn nieuwe bolide het gat richting Mercedes gedicht heeft. Max Verstappens werkgever bouwde een auto die vooralsnog minder goed lijkt te zijn. Red Bull is momenteel achter Mercedes en Ferrari de derde renstal.

NRC-redacteur Frank Huiskamp en oud F1-coureur Jan Lammers blikten deze week vooruit op de Grand Prix van China. De tekst gaat verder onder de video.

Mist

Vrijdagochtend was Verstappen in de eerste trainingssessie nog de snelste. Die uitslag gaf echter een vertekend beeld: door dichte mist reden de meeste coureurs maar een paar ronden. De tweede vrije training, op vrijdagmiddag, ging zelfs helemaal niet door. Door de mist kon de traumahelikopter niet opstijgen, mocht dat in het geval van een crash nodig zijn. Zaterdagochtend was de mist weg, en konden de coureurs voor de derde trainingssessie wel de baan op. Toen eindigde Verstappen als zesde.

De Grand Prix van China start zondagmorgen om acht uur Nederlandse tijd.