‘Het is de gouden Eeuw voor online video’

John Green Schrijver en Vlogbrother

Amsterdam herbergt dit weekend YouTube-festival VidCon, een initiatief van auteur John Green van besteller The Fault in Our Stars en z’n broer Hank.

John Green begon in 2006 met vloggen. Inmiddels heeft hij miljoenen online-volgers. Foto’s van YouTube-kanaal Vlogbrothers

Ze zagen elkaar tien jaar geleden ongeveer één keer per jaar, bij hun ouders. Schrijver John Green, destijds 29, woonde in New York en werkte aan zijn derde roman. Zijn broer Hank, drie jaar jonger, zat in Missoula, Montana, en maakte een site over technologie.

Om elkaar vaker te zien bedacht John Green in 2006 dat zij een jaar lang zouden communiceren via video. YouTubekanaal Vlogbrothers, waar ze om beurten video’s voor elkaar plaatsen, was niet zo afstandelijk als het voor buitenstaanders misschien klinkt. Door die video’s zagen ze elkaar juist veel vaker.

Zes jaar later, in 2012, werd John wereldberoemd door The Fault in Our Stars, een young adult-roman over twee jonge, verliefde kankerpatiënten. Maar ver daarvoor waren de broers al een internetfenomeen. Rond de vrolijke übernerds was een grote gemeenschap ontstaan. John Green liet zien dat een schrijver, in tegenstelling tot een van de belangrijkste personages in zijn succesroman, geen mysterieus teruggetrokken leven hoeft te lijden.

Vidcon Europe

Nog steeds plaatsen Hank en John wekelijks een video voor elkaar online. Ze bespreken de Amerikaanse gezondheidszorg, hoe je jezelf kunt motiveren en het beste kunt omgaan met je tijd. Ze praten over hoe ver de geschiedenis eigenlijk teruggaat, waarom mensen vegetariërs irritant vinden. „We proberen video’s te maken die ons helpen onze plek in het universum te bepalen”, zegt John Green (39) aan de telefoon vanuit de VS. De aanleiding is een ander project van de broers: VidCon. De Europese editie van de online-video-conferentie vindt vrijdag, zaterdag en zondag plaats in de RAI in Amsterdam. John: „Hank en ik hechten veel waarde aan de onafhankelijkheid van videomakers.” Dus bedachten ze dat het beter zou zijn als er een conferentie zou komen vanuit de YouTube-gemeenschap, niet vanuit de industrie.

VidCon, waar YouTubers en fans elkaar ontmoeten, werd zeven jaar geleden voor het eerst gehouden in een hotelkelder in Los Angeles. De Amsterdamse editie is de eerste Vidcon buiten Californië. Fans kunnen voor 150 euro per ‘community ticket’ YouTubers ontmoeten, onder wie Grace Helbig (3 miljoen abonnees). Voor YouTubers en de rest van de industrie zijn er lezingen en presentaties (‘Zeven algoritme-hacks om je online-publiek te vergroten’).

Green ziet YouTube graag op de „ouderwetse, onafhankelijke manier”. Maar ook de VidCon is, net als de rest van YouTube, snel groot en professioneel geworden. Aan het evenement werkt een team van zo’n 25 man mee. En ze hebben grote sponsors, als vliegmaatschappij Delta, fastfoodketen Taco Bell en RTL.

Gouden Eeuw

Aan de andere kant, zegt John Green, wordt er nu veel gemaakt wat in de YouTube-wereld van 2006 niet mogelijk was geweest. Er is meer geld, de videokwaliteit is veel beter geworden. Zelf begon John, ook met Hank, vijf jaar geleden met YouTube-kanaal CrashCourse. Dat is met 5,7 miljoen abonnees nu groter dan Vlogbrothers (3 miljoen). De video’s zijn educatief: ze gaan over hoe woorden schadelijk kunnen worden en waarom de stoommachine een van de belangrijkste uitvindingen ooit was. Het meeste geld voor het kanaal komt via crowdfunding. „We werken met leraren en consultants en gebruiken veel animaties, die duur zijn om te maken. Dat hadden we een paar jaar geleden financieel niet voor elkaar gekregen. Ik wil ook niet nostalgisch zijn. Misschien kijken we over een paar jaar terug op deze tijd als de Gouden Eeuw voor online video.”

Green is dit weekend zelf kort in Amsterdam voor de VidCon. Na de verfilming The Fault in our Stars is hij hier niet meer geweest. De succesvolle film heeft in Amsterdam haar sporen nagelaten. Het bankje op de Leidsegracht, waar de hoofdpersonen kusten, blijft toeristen trekken.

Komt er een vervolg op zijn succesroman? „YouTube is één van de vele redenen dat ik worstel met het schrijven van een nieuw boek.” Hij is bang dat hij The Fault in our Stars nooit kan overtreffen, vertelde hij in een vlog. Een nieuw boek blijft al jaren uit.

„Maar YouTube is ook een manier om te kunnen schrijven. Het is heel bevredigend een script te bedenken, te kunnen opnemen, te uploaden op YouTube en zo snel reacties te krijgen. Dat is een groot verschil met het schrijven van een boek. En de relatie met het publiek is anders. De relatie die ik heb met de boeken die ik lees is dieper en meer privé, denk ik, dan de relatie die ik heb met de YouTubekanalen die ik leuk vind. Het is allebei ontzettend waardevol.”

Nog meer YouTube: In de Westergasfabriek in Amsterdam worden zaterdag de Veed-awards uitgereikt aan de beste Nederlandse YouTubers.