‘Seksuele intimidatie en angstcultuur bij Fox News’

Zeker zeven vrouwen beschuldigen Bill O’Reilly, de belangrijkste presentator van Fox News, van seksuele intimidatie. Hij ontkent.

Fox-presentator Bill O'Reilly bereikt elke avond zo'n vier miljoen kijkers. Fox

Hoe extreem is de machocultuur bij Fox News, de grootste en invloedrijkste nieuwszender van de Amerikaanse kabel? Die vraag dringt zich op na de laatste onthullingen over vermeende seksuele intimidatie door sterpresentator Bill O’Reilly.

Afgelopen zomer dwong een seksschandaal Fox-baas Roger Ailes af te treden. In de slagschaduw van dat onderzoek werd duidelijk dat ook kijkcijferkanon O’Reilly – bijnaam ‘the King of Cable News’ – twee vrouwen seksueel had lastiggevallen. Nu blijkt O’Reilly door meer vrouwen beschuldigd te worden van ongewenste intimiteiten.

Zeker vijf vrouwen hebben voor 13 miljoen dollar (12 miljoen euro) aan schikkingen getroffen met O’Reilly en Fox, onthulde The New York Times zaterdag. In ruil voor de betalingen zouden de vrouwen hun mond houden over zijn seksuele avances, die teruggaan tot in 2002. Ook sprak The Times twee vrouwen met vergelijkbare klachten met wie (nog) niet geschikt is.

Meer vrouwen willen zich aansluiten bij de beschuldigingen tegen O’Reilly en Ailes, bleek maandag. Zowel The New York Times als CNN sprak met anonieme Fox-werknemers die zeggen seksueel te zijn lastiggevallen door de twee invloedrijke mannen, maar ze zijn bang voor represailles als ze zich uitspreken. Zo doen er hardnekkige geruchten de ronde dat het bedrijf telefoongesprekken van werknemers afluistert.

De problemen stapelen zich op bij Fox. Julie Roginsky, een vaste gast van Fox News, begon maandag een rechtszaak tegen de nieuwszender waarin ze claimt doelwit van vergeldingen te zijn geworden nadat ze avances van Roger Ailes afwimpelde en nadat ze had geweigerd Gretchen Carlson, de voormalige presentator die Ailes afgelopen zomer aanklaagde, in diskrediet te brengen. Ailes, toen nog de meest invloedrijke mediapersoonlijkheid van de VS, stapte op nadat zeker twintig medewerkers zich bij de beschuldigingen van Carlson aansloten.

Ook wordt de nieuwszender sinds vorige week beschuldigd van racisme op de werkvloer. Twee werknemers bij de afdeling salarisadministratie spanden een zaak aan omdat hun chef regelmatig racistische opmerkingen zou maken. De chef noemde zwarte mannen onder meer „vrouwenmeppers”.

O’Reilly’s vermeende slachtoffers werkten voor hem of waren te gast in zijn populaire show. De beschuldigingen lopen uiteen van schunnige opmerkingen, verbaal geweld, telefoontjes waarbij O’Reilly zou hebben gemasturbeerd tot aan machtsmisbruik – hij zou zijn hoge positie hebben gebruikt om seks af te dwingen. De eerste gevolgen worden al zichtbaar: maandag trokken automerken Mercedes en Hyundai zich terug als adverteerders van The O’Reilly Factor

The New York Times ziet een patroon in O’Reilly’s gedrag. De 67-jarige presentator bouwde eerst een band op met de vrouwen door hen advies te geven en te zeggen dat ze met zijn hulp hogerop konden komen. Daarna begonnen de seksuele avances, waarbij de vrouwen bang waren dat hij hun carrière zou beëindigen als ze hem weigerden.

Relatiepsycholoog Wendy Walsh, die geen schikking heeft getroffen en zegt niet op geld uit te zijn, herhaalde maandag op een persconferentie de beschuldigingen die ze dit weekend in The New York Times deed.


Walsh was regelmatig te gast in het programma en werd door O’Reilly in 2013 tijdens een etentje in een hotel in Los Angeles gevraagd om een regelmatige, betaalde bijdrage aan het programma te leveren; een baan die honderdduizenden dollars per jaar zou opleveren. Na het etentje vroeg O’Reilly haar mee naar zijn hotelkamer, wat zij afwees. Daarna zou hij een vijandige toon hebben aangeslagen en hebben gedreigd Walsh niet langer te helpen met haar carrière. Walsh mocht in de maanden daarna nog een paar keer in O’Reilly’s programma komen, maar het aanbod om vaste medewerker te worden werd niet herhaald.

O’Reilly ontkent de vrouwen te hebben lastiggevallen. „Zoals alle bekende en controversiële persoonlijkheden ben ik kwetsbaar voor beschuldigingen van mensen die willen dat ik betaal om negatieve publiciteit te vermijden”, aldus O’Reilly dit weekend in een verklaring. In zijn show van maandag repte hij met geen woord over de beschuldigingen.