Column

Red ons, Elon Musk

Marc Hijink

Na twee mislukte huwelijken met dezelfde vrouw zal Elon Musk zich opnieuw verbinden. Met de computer deze keer. De zakenman achter Tesla, SpaceX en de Hyperloop gaat, zo berichtte The Wall Street Journal vorige week, het menselijk brein opvoeren met digitale rekenkracht. Deze week volgt meer nieuws, belooft hij.

Twitter avatar elonmusk Elon Musk Long Neuralink piece coming out on @waitbutwhy in about a week. Difficult to dedicate the time, but existential risk is too high not to.

Het bedrijf in oprichting heet Neuralink en wil elektroden in hersenen plaatsen. Allereerst om ziektes als Parkinson of epilepsie te bestrijden. Naarmate de technologie verfijnder wordt zou je mensen extra mogelijkheden kunnen geven met computerkracht.

Mensen kunnen veel gegevens verwerken – vooral visueel – maar hebben weinig capaciteit om data uit te voeren. We hebben meer ‘output’ nodig, zoals Musk het verwoordt.

Steekje los? Ik herken die behoefte aan een lijntje tussen brein en computer wel. Als ik gehaast een lift in stap en het verkeerde knopje indruk, waardoor we een onherroepelijke extra stop moeten maken, denk ik meteen ‘Control-Z’, oftewel undo. Wat zou het makkelijk zijn om computers met gedachten te bedienen of zelfs even te googlen in je hoofd.

Elon Musk voorspelt dat er over vijf jaar al een bruikbare neurale link zal zijn. Maar hij staat er ook om bekend dat hij zichzelf nogal eens voorbij holt. Musk is de vleesgeworden multitasker: de autofabrikant die in raketten doet, Mars gaat bevolken en passagiers in een vacuümbuis in een half uur van Amsterdam naar Parijs blaast. Met zo’n volle agenda kun je wel wat extra rekenkracht gebruiken.

Musk heeft haast: met digitale implantaten zijn we beter opgewassen tegen de bedreigingen van kunstmatige intelligentie. Straks zijn computers ons de baas en verliezen we onze banen, misschien onze levens, aan machtige zelflerende machines. Om niet uitgeroeid te worden door robots moeten we zelf maar een robot worden.

Er zijn meer mensen met zulke plannen. Neuroloog Phil Kennedy liet al hersenelektrodes bij zichzelf plaatsen en zoekt nieuwe vrijwilligers. Start-up Kernel wil het brein programmeerbaar maken en ziet human intelligence augmentation – het opvoeren van mensen – als de volgende technische revolutie. DARPA, de onderzoekstak van het Amerikaanse leger, doet aan neural engineering system design. Ik zie al een bataljon übersoldaten met een usb-plug achter het oor.

De mens als machine: eerst de zieke exemplaren repareren, dan de gezonde verbeteren. Maar een breinimplantaat gaat verder dan botox of haartransplantatie. Als zo’n digitaal infuus ooit werkt kan het ook ten kwade gebruikt worden – denk aan de übersoldaten.

Die gedachte zou Elon Musk, met zijn angst overmand te worden door robots, moeten aanspreken. Hij is iemand die groots droomt, groots vreest en groots filosofeert. Zo hoopt Musk dat we nu leven in een computerspel, bedacht door een volgende generatie superslimme mensen. „Dat bewijst in ieder geval dat onze beschaving niet uitgeroeid zal zijn.”

Ik moest mijn beperkte biologische hersens pijnigen om die logica te volgen maar nu snap ik het. Neuralink gaat onze toekomstige redders scheppen: supermensen die zich niet laten afbluffen door computers en graag een potje 2017 spelen.

Dus red ons, Elon Musk. En mocht je huwelijk tussen brein en computer spaak lopen, denk Control-Z. Undo.