Rechter Gorsuch en de zaak van de bevroren trucker

Hoorzittingen

Senatoren voelden rechter Gorsuch in maart aan de tand in het Congres. Veel vonnissen kwamen ter sprake, één in het bijzonder.

Foto AFP

Zo’n twintig uur voelden senatoren rechter Neil Gorsuch in de derde week van maart aan de tand in het Congres. Naderhand was er weinig in hun standpunten veranderd. Het lukte de Democraten niet iets aan het licht te brengen dat de Republikeinen kon afbrengen van hun vaste voornemen hem benoemd te krijgen.

Evenmin kon Gorsuch, hoe neutraal hij zich ook opstelde, voldoende Democraten overtuigen van zijn politieke neutraliteit en zijn beroepsmatige integriteit als rechter om zaken uitsluitend aan de wet te toetsen. Als rechters „campagnebeloften” gaan doen, zei Gorsuch, is dat het begin van het einde van een onafhankelijk rechtssysteem.

Veel van Gorsuchs 2.700 vonnissen kwamen aan de orde. De zaak die het meest de aandacht trok, was die van de bevroren trucker.

In 2009 kwam trucker Alphonse Maddin in Illinois bij min 33 graden langs de weg te staan met een oplegger vol vlees. De remmen van de oplegger waren bevroren, die van de truck zelf niet. Maddin koppelde de truck los van de oplegger en ging op zoek naar warmte. Zijn werkgever klaagde hem aan omdat hij zijn vracht in de steek had gelaten.

Aanklacht afgewezen

De aanklacht werd na zeven jaar procederen afgewezen door zes van zeven rechters, maar de zevende, Gorsuch, oordeelde anders. In de wet staat dat alleen een truck die niet veilig is in de steek mag worden gelaten, vond hij. En de truck van Maddin werkte nog. Het was, zo zei Gorsuch tijdens de hoorzittingen, „zo’n zaak die je ’s avonds laat niet loslaat.”

Democraten grepen de uitspraak aan om Gorsuch af te schilderen als een rechter zonder oog voor menselijkheid, die belangen van bedrijven voorrang geeft. De Democratische senator Dianne Feinstein zei: „Wie in het Hooggerechtshof zit moet niet alleen juridische theorie bedrijven […] maar begrijpen dat vonnissen consequenties hebben in de echte wereld.”

Republikeinen zien Gorsuch, die nu verbonden is aan een van de dertien Hoven van Beroep in de VS, als een rechter met een vlekkeloze staat van dienst en een groot respect voor de wet. „Wat je politieke overtuiging ook is, je zou bezorgd moeten zijn over het in stand houden van onze grondwettelijke orde en de scheiding der machten”, zei de Republikeinse senator Chuck Grassley, voorzitter van de juridische Senaatscommissie die de hoorzitting hield. „Gelukkig hebben we hier een kandidaat wiens werk gekenmerkt wordt door een niet aflatende toewijding aan deze principes.”