Geen perskaart, maar wel 700.000 bezoekers per maand

Maak een website. Met die opdracht, voor het vak informatica, begint het in 2001 voor de dan zestienjarige Sjoerd Valkering. De middelbare scholier besluit dat het een site met nieuws over Ajax moet worden. Hij noemt het Ajax Showtime, want „Ajax was gewoon de beste, met het mooiste voetbal. Toen in elk geval nog wel.”

„Voor de lol” zet hij de site online. De eerste dag heeft Ajax Showtime twee bezoekers. Een week later zijn dat er tien. Het ging heel langzaam, herinnert Valkering zich. Sociale media bestonden nog niet.

Inmiddels heeft Ajax Showtime (‘AS’ voor intimi) gemiddeld 700.000 unieke bezoekers per maand. Ter vergelijking: de officiële website van Ajax heeft ongeveer een miljoen unieke bezoekers. Valkering zelf trad in januari terug als hoofdredacteur en is nu als directeur verantwoordelijk voor de salesafdeling en de webshop, waar merchandise en boeken worden verkocht. De redactie - zes man sterk, tussen de 16 en 26, vanzelfsprekend allemaal Ajaxfan - huist sinds vorig jaar in een kantoorpand aan de Amsterdamse ring. De website is uitgegroeid tot een serieus medium. Voor veel Ajax-supporters is AS een begrip.

Desondanks mag de huidige hoofdredacteur Bram van der Ploeg (26) niet bij persconferenties van Ajax aanwezig zijn. In de Arena zit hij nooit op de perstribune, en als journalisten van de VI en de Telegraaf worden uitgenodigd om het eerste halfuurtje van de verder besloten training van het eerste elftal bij te wonen, moet Van der Ploeg achter het hek blijven.

Maar ook zonder perskaart kun je een heleboel doen, zegt de hoofdredacteur. Omdat het eerste elftal „hermetisch is afgesloten”, richt Ajax Showtime zich vooral op de jeugd. Van der Ploeg schrijft als jeugdwatcher lange wedstrijdverslagen en achtergrondverhalen over jeugdteams. Verder zijn er rubrieken over het „randgebeuren”. AS zoekt bijvoorbeeld uit wat er van vergeten ex-Ajacieden is geworden, en schrijft over de oorsprong van populaire supportersliedjes.

Naast de eigen verhalen staan er op de website ‘knip-en-plakartikelen’, stukken die voor een groot deel letterlijk zijn overgenomen uit andere media. Het meeste nieuws over het eerste elftal bestaat uit stukken die ten dele zijn overgeschreven. Als Johan Derksen bij Voetbal Inside iets over Ajax zegt, staat het binnen een uur als ‘opinie’ op AS.

Ze moeten wel, zegt Van der Ploeg, want ze komen dus niet binnen bij de club. En ja, in het verleden belde er wel eens een boze journalist op. De AS-redactie heeft daarom onlangs afgesproken zo min mogelijk passages letterlijk over te nemen. En als er toch zinnen worden overgeschreven, niet alleen de bron te vermelden maar ook een link naar het originele artikel te plaatsen.

Ik weet ook zeker dat alle Ajaxwatchers regelmatig onze site bezoeken. Als ze dat niet doen, zijn ze gek

Van der Ploeg komt geregeld collega’s van de traditionele media tegen op Ajax’ trainingscomplex de Toekomst. Dan maken ze een praatje, meestal vragen zij hem wat. Want ze weten dat bijna niemand zoveel jeugdwedstrijden ziet als hij. „Ik weet ook zeker dat alle Ajaxwatchers regelmatig onze site bezoeken. Als ze dat niet doen, zijn ze gek”, zegt de hoofdredacteur met een knipoog.

Behalve een nieuwswebsite is Ajax Showtime ook een online gemeenschap. Op elk artikel kan worden gereageerd. Onder sommige berichten staan meer dan duizend reacties. Wie moet zondag rechtsbuiten staan? Is het beleid op de Toekomst nog in lijn met de visie van Cruijff? Moet Ajax van de beurs af? Op AS wordt over alles gediscussieerd.

„Er is een bepaalde groep mensen”, zegt Van der Ploeg, „die de hele dag op Ajax Showtime zit.” Toen de site vanwege een storing anderhalve dag op zwart ging, stroomde de mailbox van de hoofdredacteur vol. „We kunnen niet zonder jullie”, schreven bezoekers. Of: „Ik heb afkickverschijnselen!”

Niet iedereen die op website komt is van goede wil. Ook op Ajax Showtime zijn trollen actief. Vaak zijn dat Feyenoord-supporters, ‘havenslaven’, in het jargon van sommige AS-bezoekers. Zij hebben hun eigen fansite, FR12. Ajacieden worden daar ‘neuzen’ genoemd. Over en weer worden er plaagstoten uitgedeeld. Met zijn allen tegelijk naar de site van de rivaal surfen bijvoorbeeld, om die op zwart te krijgen. Voor Van der Ploeg zijn het spannende dagen, want in de aanloop naar de Klassieker neemt de kans op zo’n trollactie flink toe.

AS-oprichter Valkering kent de man die achter FR12 zit. „We komen niet bij elkaar over de vloer, maar we komen elkaar wel eens tegen. En omdat je toch tegen dezelfde dingen aanloopt, bespreek je dan wel eens wat.”

    • Daan Kool