Uber schort tests op met zelfrijdende auto’s na ongeluk

Volgens de politie van Tempe is de Uber-auto niet verantwoordelijk voor het ongeluk.

De Uber-auto op zijn kant na het ongeluk. Foto Mark Beach / Reuters.

Uber Technologies Inc. schort zijn programma voor zelfrijdende auto’s op na een ongeluk met een van zijn voertuigen in Arizona. Dat schrijft Bloomberg op basis van een woordvoerder van de transportdienst. Bij het ongeluk van zaterdag raakte niemand gewond.

Volgens de politie van Tempe is de Uber-auto niet verantwoordelijk voor het ongeluk, dat plaatsvond in de stad Tempe. Een andere auto had voorrang moeten verlenen. Door de botsing raakte de zelfrijdende Volvo SUV op zijn kant. In de Uber-auto zat wel een persoon achter het stuur, maar het is nog onduidelijk in hoeverre de auto door een persoon werd bestuurd. Uber wil het onderzoek naar het ongeluk afwachten voordat het de tests met zijn robotauto’s weer hervat.

Strijd om de robotauto

Vorig jaar stapte Uber in de race om de zelfrijdende auto, na technologiereuzen als Google en Apple, en begon het zijn eigen voertuigen te testen in Pittsburgh, en gauw daarna in Arizona. In december werden zijn voertuigen geweerd uit San Francisco toen Californië een verbod oplegde aan het bedrijf, omdat het de auto’s niet had laten registreren.

Eerder vonden ongelukken plaats met automatisch bestuurde auto’s van Google. Die ongelukken bleven echter bij kleine botsingen. Aan de foto te zien is de crash met de Uber-auto ernstiger. Bij Tesla vond afgelopen jaar wel een dodelijk ongeluk plaats met een auto die in zelfrijdende modus reed.

Omdat jaren testen Google nog steeds geen echt product had opgeleverd, schroefde het zijn ambities in december terug. Het bracht zijn activiteiten met robotauto’s onder in een aparte divisie: Waymo. De volledig zelfrijdende auto zal nog wat langer op zich laten wachten, en ook het Uber-ongeluk zal dat proces niet bepaald versnellen.

Rechtszaak Google vs. Uber

Uber vecht momenteel een rechtszaak uit met Google, dat Uber beschuldigt van diefstal van technologie voor robotauto’s.

Lees ook: De botsende belangen van Google en Uber

Afgelopen maand diende Alphabet, het moederbedrijf van Google, een aanklacht in tegen Uber. Oud-medewerker Anthony Levandowski, die nu de zelfrijdende divisie van Uber leidt, zou in 2015 zo’n 14.000 documenten hebben gedownload van de Google-servers.

In Silicon Valley vechten de grote technologiebedrijven om het schaarse aantal wetenschappers dat is gespecialiseerd in zelfrijdende autotechnologie. Uber kocht afgelopen zomer de start-up Otto voor 680 miljoen euro, dat pas begin 2016 was opgericht. Otto was opgericht door Google-medewerkers, onder wie Levandowski.

PR-problemen

Uber is de laatste maanden in grote PR-problemen gekomen. Een oud-medewerker publiceerde een blogpost over seksisme op de werkvloer en er lekten beelden uit waarop een woede-uitbarsting te zien was van Uber-topman Travis Kalanick tegen een ontevreden Uber-chauffeur.

Lees ook: Uitbarsting oprichter zorgt voor nieuw PR-probleem Uber

Of het met de controverses te maken heeft, is niet met zekerheid te zeggen, maar het bedrijf verloor de afgelopen maand veel hooggeplaatste werknemers. Enkele dagen geleden hield voorzitter Jeff Jones het al na zes maanden voor gezien omdat hij “geen toekomst zag” bij Uber. Eerder werd manager Amit Singhal gevraagd op te stappen vanwege vermoedens van ongewenste intimiteiten bij zijn voormalige werkgever Alphabet.

Na zijn woede-uitbarsting gaf Travis Kalanick aan dat hij hulp nodig heeft. Ook heeft hij aangekondigd een operationeel directeur aan te stellen die met hem het bedrijf zal leiden.

    • Menno Sedee