Dit zijn de lessen van de Grand Prix van Australië

De lessen van Melbourne

De Italiaanse renstal Ferrari gaat in de openingsrace met succes de concurrentie aan met het Duitse team van Mercedes dat afgelopen jaren superieur was.

Sebastian Vettel viert zijn overwinning in de Grote Prijs van Australië met het personeel van de renstal. Foto MARK HORSBURGH/Reuters

Sergio Marchionne was er snel bij na de race. De grote baas bij Ferrari wilde de hele wereld laten weten hoeveel het hem deed om na een Formule 1-race weer eens het Italiaanse volkslied te horen, voor de winnende constructeur. Het was een beloning voor het werk aan de winnende auto van Sebastian Vettel, die op zijn beurt het Duitse volkslied anderhalf jaar lang alleen had gehoord als het voor landgenoot Nico Rosberg werd gespeeld en voor Mercedes als winnende constructeur. Een beloning ook voor het lange wachten op succes dat altijd synoniem was met Ferrari, maar in het Mercedestijdperk van de afgelopen jaren slechts bij uitzondering gevierd kon worden. „Het werd ook eens tijd”, schreef de 64-jarige Marchionne in een verklaring.

De ‘nieuwe’ F1, die een nieuw tijdperk moet inluiden, leverde zondag in Melbourne in zijn allereerste race een winnaar af die niet voor Mercedes rijdt. Dat gebeurde daarvoor sinds de invoering van de hybride motoren in 2014 maar acht keer. Maar wat vertelt de race van zondag over de rest van het seizoen?

1. Ferrari lijkt dé uitdager te zijn

De overwinning van Vettel op het stratencircuit in Albert Park verdient speciale aandacht, met name van Mercedes. In de zeldzame gevallen de afgelopen drie jaar dat de Duitse renstal een race niet won, was er eigenlijk altijd een ‘maar’. Neem vorig jaar, toen Lewis Hamilton en Nico Rosberg maar twee keer een race verloren. Beide keren won Red Bull: Max Verstappen in Barcelona, Daniel Ricciardo later in het seizoen in Maleisië. In Barcelona werkten de Mercedessen elkaar vroeg uit de race, in Maleisië ging Hamilton onbedreigd op de overwinning af totdat zijn motor ontplofte. Bij de laatste overwinning van Vettel, in Singapore in 2015, had Hamilton ook pech.

Zondag kon Mercedes niet anders dan sportief toegeven dat Ferrari beter was. Teambaas Toto Wolff, adviseur en racelegende Niki Lauda, Hamilton en nummer drie Valtteri Bottas (Mercedes) waren het eens: de „roden” waren beter, we zullen aan de bak moeten.

Mercedes leek de afgelopen week nog steeds de snelste te zijn, maar de Ferrari bleek in elk geval in Australië de betere auto in de race. In de testweken in Barcelona liet het team al zien stappen te hebben gemaakt. Zelfs zodanig dat Hamilton zich, niet erg overtuigend, in een underdogrol wurmde. Testweken zeggen niet alles, in die periode experimenteren de teams met hun afstellingen. Maar Vettel was ervan overtuigd dat Ferrari Mercedes kon uitdagen. „Anders zou ik niet aan de start verschijnen”, zei hij voor de camera voor Sky. Tot nu toe krijgt hij gelijk.

2. Verstappen rijdt voorlopig niet voor een wereldtitel

Waar Ferrari de aansluiting met Mercedes gevonden lijkt te hebben, geldt dat niet voor Red Bull. Eind vorig seizoen dacht het mede dankzij de veranderingen mee te gaan doen om de wereldtitel. De recente testweken in Barcelona gaven vervolgens al een indicatie dat die ambitie vooralsnog niet realistisch was. Maar, zei Max Verstappen toen: ik ben ervan overtuigd dat we in Melbourne mee kunnen doen om de winst.

Na de vrije trainingen dit raceweekend kon hij niet anders dan concluderen dat Red Bull op dit moment het derde team is. Zijn vijfde plek in de kwalificatie bevestigde dit en dat viel hem eigenlijk nog mee. Meer dan de vijfde plek in de race zondag zat er ook niet in. Tegelijkertijd had zijn teamgenoot Daniel Ricciardo het hele weekend problemen met zijn auto; een tegenvaller voor Red Bull. Zo’n eerste race zegt nog veel te weinig, maar het team zal voorzichtig al uitkijken naar de eerste upgrades over een paar races.

Lees ook: Een vijfde plek, meer zat er ook niet in voor Max

3. De ‘nieuwe’ F1 is nog niet meteen een spektakel

De weg naar een minder saaie, minder voorspelbare Formule 1 moet dit jaar ingezet worden. Een grote verandering aan de auto’s is het begin van de zoektocht naar de ziel van de sport. Ze zijn breder, hebben grotere banden, zijn aerodynamischer en zijn daardoor aanzienlijk sneller dan de afgelopen jaren.

Lees ook: Met deze Formule 1-gids kun je de races beter volgen

Zondag was de eerste echte test, en hoewel de race geen voorspelbare winnaar kreeg, was van spektakel geen sprake. Natuurlijk is het veel te vroeg voor conclusies – de nieuwe directeur motorsport Ross Brawn sprak al over een vijfjarenplan – sommige voortekenen zijn op z’n minst zorgwekkend.

Voor de gemiddelde toeschouwer of kijker is de verandering aan de auto’s niet meer dan uiterlijk vertoon. Wat ze wel zien: de nieuwe banden slijten minder snel dan vorige jaren, waardoor coureurs minder pitstops hoeven te maken. Mooi, want dat levert meer racen op. Maar die pitstops en de bijbehorende strategie zorgden wel voor veel verschuivingen in de race. Tegelijkertijd lijkt inhalen, zoals gevreesd, moeilijker. Nu is inhalen sowieso niet makkelijk op het stratencircuit van Albert Park, maar de voortekenen zijn niet hoopgevend. Toen Mercedes Hamilton opdroeg snel Verstappen voorbij te gaan in zijn jacht op Vettel, moest hij ze teleurstellen: „Ik weet niet hoe je verwacht dat ik dat doe”, zei hij over de boordradio. Hij was ruim sneller, maar inhalen lukte niet. Dat heeft volgens de coureurs te maken met de toegenomen ‘vuile’ lucht van de auto die voor hen rijdt. Ook Sergio Perez en Esteban Ocon (beiden Force India) benadrukten na de race dat inhalen erg lastig is.

    • Frank Huiskamp