Een vijfde plek, meer zat er ook niet in voor Max

Grand Prix van Australië

Max Verstappen haalde in tegenstelling tot zijn teamgenoot de finish, maar kwam geen moment in de buurt van een podiumplek.

Hoe snel de snelste ronde is, vraagt Max Verstappen twee ronden voor het einde van de Grote Prijs van Australië. „Te snel, Max”, krijgt hij te horen van Red Bull. De Nederlander zag al dat hij Kimi Raikkonen (Ferrari) niet meer zou kunnen inhalen in de openingsrace van het seizoen en dat er niet meer in zat dan een vijfde plek. Je moet toch iets, moet hij hebben gedacht, als je bijna de hele race al anoniem je rondjes rijdt; te snel voor iedereen achter hem, niet snel genoeg voor de twee Ferrari’s en twee Mercedessen die voor hem reden.

Lees ook: Ferrari deelt de eerste klap uit

Toch speelde Verstappen, zoals zo vaak in het seizoen van zijn doorbraak vorig jaar, een belangrijke rol. Voor iemand anders dan, drievoudig wereldkampioen Lewis Hamilton (Mercedes). Die kwam achter de Nederlander vast te zitten toen hij probeerde een gaatje naar de uiteindelijke racewinnaar Sebastian Vettel (Ferrari) dicht te rijden. Inhalen lukte niet. Natuurlijk hielp het niet, zei Hamilton na afloop van de race in Melbourne, maar alle lof voor Vettel, de wereldkampioen van 2010 tot en met 2013. „Ik wilde eigenlijk ook Vettel nog achter me houden”, zei Verstappen voor de camera van Ziggo, „maar dat lukte niet. Dan was het nog leuker geweest.”

Lees ook: Met deze Formule 1-gids kun je de races beter volgen

Verstappen reed een solide race en de vijfde plek, de positie die hij ook innam bij de start, was het maximaal haalbare. Red Bull ligt vooralsnog achter op Mercedes en Ferrari en dat besef is langzaam doorgedrongen bij Verstappen. Dat hij nog zo dicht bij Raikkonen kwam, was de grootste winst van de dag, vond hij zelf. Mede door een aanvallende bandenstrategie na zijn enige pitstop kwam hij tegen het einde op slechts anderhalve seconde van de Finse wereldkampioen van 2007, toen al in dienst bij Ferrari. „Ik was daar wel verbaasd over”, zei Verstappen voor de camera van Sky. „Het is nu moeilijk zeggen hoever we achter Mercedes en Ferrari zitten, maar de auto ziet er een stuk beter uit in de race. Het tempo was goed. Maar we moeten beter, en dat gaan we ook doen.

Nog geen tweestrijd

Van een echte tweestrijd met teamgenoot Daniel Ricciardo, nu vanaf het begin van het seizoen in tegenstelling tot vorig jaar toen Verstappen eerst been paar maanden bij Toro Rosso reed, was in Melbourne nog geen sprake. De thuisrace van de Australiër verliep dramatisch. De toon was eigenlijk al gezet in de kwalificatie van zaterdag, toen hij tijdens de derde kwalificatie naast de baan belandde en met een harde klap tot stilstand kwam. De versnellingsbak van zijn auto moest daarna worden vervangen, waardoor hij niet van plek tien (waarop zijn tijd recht gaf), maar vijftien moest beginnen. Zondag had Ricciardo voor de start wederom een probleem met de versnelling en kon hij pas met een achterstand van twee ronden vertrekken. Alsof dat nog niet treurig genoeg was, viel hij na 25 ronden uit met een elektrisch probleem. „Het positieve is dat ik hier zo weg ben”, zei Ricciardo na de race gedesillusioneerd tegen Sky. „Als ik het positief bekijk: Max reed een goed tempo, hopelijk kunnen we daarvan leren.”

Video: wat is er veranderd aan de auto van Max Verstappen?

    • Frank Huiskamp