‘Ik had op het laatst geen huwelijk meer’

De eerste baan

Eigenaar van reisorganisatie Corendon Atilay Uslu (49) kreeg zijn eerste vermogen met nachtenlang werken in een shoarmazaak.

Atilay Uslu, eigenaar van reisorganisatie Corendon. Foto Lars van den Brink

Toen Atilay Uslu een jaar of tien was, besloot hij dat hij op zijn dertigste miljonair wilde zijn. Hij maakte de volgende rekensom: als ik een miljoen gulden verdien en dat op de bank zet met vijf procent rente, ontvang ik vijftigduizend gulden per jaar. Een bedrag waar je gemakkelijk van kunt leven.

Uslu is oprichter van reisorganisatie Corendon. Geboren in Turkije, opgegroeid in Haarlem. Na een studie elektrotechniek werkt Uslu eerst bij Fokker en later bij PTT. Toen hij hoorde hoeveel zijn manager daar verdiende – 2.500 gulden per maand, na 25 jaar trouwe dienst – besefte hij dat hij beter voor zichzelf kon beginnen. „Dit schiet niet op, dacht ik.” Zijn kans kwam toen hij in 1990 voor 25.000 gulden de shoarmazaak van zijn oom kon overnemen. De bruidsschat van zijn kersverse vrouw gebruikte hij als onderpand voor een lening van 14.000 gulden. Uslu: „Ik blufte dat ik de rest binnen een half jaar kon afbetalen. Het lukte uiteindelijk binnen drie maanden.”

Hele nachten werken

Grillroom Paspoort, gunstig gesitueerd in het Haarlemse uitgaansgebied, deed goede zaken. Unique selling point: het lamsvlees uit Nieuw-Zeeland. Per week verkochten ze 500 kilo shoarma, herinnert Uslu zich.

Het ondernemen beviel hem, maar het werk was zwaar. „We waren van vijf tot vijf open, in het weekend tot later. Wat me vooral opbrak, was dat ik nooit kon stappen. Mijn vrienden kwamen vaak langs, even bij Atilay eten. Vervolgens gingen zij weg en moest ik blijven. Ik had geen privéleven en op het laatst ook geen huwelijk meer.”

In de shoarmazaak leerde Uslu „slim werken”. Efficiënt. „Na elf uur ’s avonds serveerden we nog maar één gerecht. Dan was alles op, zogenaamd.” Zijn ogen beginnen te glimmen. „Je moet je voorstellen: mensen stonden tot buiten in de rij. Binnen tien minuten was de tafel weer schoon en kon de volgende plaatsnemen.”

Band met de klant

Tussen een shoarmatent en een reisorganisatie zit eigenlijk niet zo gek veel verschil, denkt Uslu. Het gaat om het verkopen van een product aan een klant. Al is de shoarma-business misschien wel moeilijker. „Reizen kun je heel makkelijk vinden op internet, in de shoarmazaak moet je echt een band hebben met de klant. Als het niet bevalt, zie je diegene nooit meer terug.”

Ook nu zijn reisbureau is uitgegroeid tot een organisatie met 300 miljoen euro omzet, probeert hij contact met de klant te houden. Zo werkt hij één keer per maand op de luchthaven. Dan geeft hij Corendon-reizigers tips over hun bestemming. „Ik wil mijn klanten begrijpen. Zij geven ons les.”

En dat eerste miljoen? Dat verdiende Uslu niet op zijn dertigste. Hij was 28.