Hoe zag het tullymonster er eigenlijk uit?

Illustratie Irene Goede

De allereerste dieren waren rare snuiters. Ze hadden drie, vier, of soms wel vijf ogen. Tentakels en stekels groeiden op onverwachte plekken. En waarom ook niet? Het leven was jong en alles kon. Normaal bestond nog niet.

Het vreemdste oerbeest van alle oerbeesten was misschien wel het tullymonster. Het tullymonster was een... Ja, wat was het tullymonster eigenlijk?

Jammer dat Freek Vonk 300 miljoen jaar geleden nog niet bestond. Dan hadden we nu spannende filmpjes gehad van tullymonsters.

Gelukkig hebben we de fossielen nog. Fossielen zijn versteende resten van dieren en planten. Fossielen kunnen ontstaan als dode dieren in de zachte modder zakken of onder zand bedekt raakt. Als de modder na miljoenen jaren rots is geworden, blijft ook een afdruk van het dier bewaard.

De Amerikaan Francis Tully was de eerste die een fossiel van een tullymonster vond (vandaar de naam van het beest). Tully vond de eerste tullymonsterfossielen in de jaren vijftig, toen je opa en oma nog een jongeman en jongedame waren. Inmiddels zijn er meer dan duizend fossielen van tullymonsters gevonden.

Dit is wat onderzoekers van al die fossielen hebben geleerd: tullymonsters waren zeebeesten. Ze waren ongeveer zo groot als een kat. Tullymonsters had twee ogen op steeltjes. Die steeltjes stonden dwars op z’n kop. En aan de voorkant hadden tullymonsters een lange slurf met een tang aan het eind.

En verder? Verder is er niks over tullymonsters bekend. Niemand weet hoe ze zwommen. Of wat ze aten. Of waar die rare slurf voor was. Was het een klauw om mee te grijpen of een bek om mee te happen?

Het zou al veel helpen als duidelijk was wat voor soort beesten tullymonsters waren. Maar daarover maken onderzoekers ruzie. Een grote, zwemmende kreeft, zeggen sommigen. Nee, nee, zeggen anderen. Het tullymonster was een weekdier. Zoals slakken en inktvissen. Ook fout, vindt weer een ander clubje. Tullymonsters waren dieren met een ruggengraat. Net zoals jij en ik.

Fijn, als zelfs knappe koppen iets niet weten. Dan kunnen wij nog even blijven fantaseren over dit vreemde wezen. Wat denk jij dat het tullymonster was?

Bron: Palaeontology, 20 februari
    • Lucas Brouwers