‘Heilige’ Vlaamse wielerweek vol passie

Wielrennen Greg Van Avermaet wint de E3 Harelbeke, opmaat naar de Ronde van Vlaanderen. Het publiek neemt afscheid van icoon Tom Boonen.

Greg Van Avermaet moet alle krachten aanwenden om zijn landgenoten Philippe Gilbert (l) en Oliver Naesen in de E3 Harelbeke te verslaan. Foto Julien Warnand/EPA

Honderden wielerfans, van jong tot oud, krioelen ’s ochtends tegen elven tussen de fel gekleurde bussen van de ploegen bij de start. Rijendik staat het onderweg op de karakteristieke klimmetjes van Taaienberg, Eikenberg, Paterberg, Oude Kwaremont. Aan de finish zingt een uitgelaten massa aan het eind van de middag de Brabançonne voor een compleet Belgisch podium, voor het eerst sinds 1999: winnaar Greg Van Avermaet, tweede Philippe Gilbert en derde Oliver Naesen. Zomaar een zon overgoten vrijdag in maart, Vlaanderen loopt uit voor de E3 Harelbeke, een prestigieuze semiklassieker.

De wielersport internationaliseert meer en meer, met dit prille seizoen al rondes in Argentinië, Australië of Oman. Maar nergens is de passie groter dan hier, in wat de inmiddels gestopte Fabian Cancellara in 2013 doopte tot ‘Settimana Sancta’, de heilige Vlaamse wielerweek. Hier hoor je een vader zijn zoontje nog roepen bij de voornaam Briek, naar de in 2004 overleden ‘laatste Flandrien’ Briek Schotte. Hier kan iedere liefhebber het vaste rijtje koersen dromen: woensdag Dwars door Vlaanderen (ook gewonnen door een Belg, Yves Lampaert), vrijdag E3, zondag Gent-Wevelgem. Volgende week als tussendoortje de Driedaagse De Panne-Koksijde. En dan zondag 2 april de dag waar alles om draait: de Ronde van Vlaanderen. In de E3 Harelbeke, ook wel de ‘kleine Ronde’ genoemd stonden de dranghekken en Vip-tenten voor volgende week al klaar.

Voor het eerst in Antwerpen

Voor het eerst start de ‘Hoogmis’ dit jaar in Antwerpen, dat organisator Flanders Classics liefst 400.000 euro per jaar betaalt voor de startrechten. Sinds 1998 vertrokken de renners uit Brugge, daarvoor waren Gent (1913-1976) en Sint-Niklaas (1977-1997) plaats van vertrek voor ‘Vlaanderens Mooiste’. Nog een verandering ten opzichte van de laatste edities: de Muur van Geraardsbergen is dit jaar weer opgenomen in het parcours, als achtste van in totaal achttien hellingen. Ook het 249 kilometer lange parcours van Gent-Wevelgem kent zondag een opvallende wijziging: op zestig kilometer voor de finish zijn bij Ploegsteert drie onverharde stroken opgenomen.

Tom Boonen

Alle ogen zijn dit Vlaamse voorjaar gericht op één renner. Sinds Tom Boonen (36) in juli bekendmaakte dat Parijs-Roubaix op 9 april zijn allerlaatste wedstrijd zal zijn, telt heel Vlaanderen af. Nog vier koersen rijdt het wielericoon uit De Kempen na E3 Harelbeke, waarin hij met vijf zeges recordwinnaar is en dit keer op de Taaienberg sterk in de aanval ging om als achtste te eindigen: Gent-Wevelgem (die hij drie keer won), Ronde van Vlaanderen (ook drie zeges), Scheldeprijs (twee zeges) en Parijs-Roubaix, zijn laatste kans om met een gedroomde vijfde zege recordwinnaar te worden.

    • Maarten Scholten