Nog even speculeren, tot de rode lichten doven

Raceseizoen 2017

Het nieuwe Formule 1-seizoen gaat van start in het Australische Melbourne. Coureurs, journalisten en uitgedoste fans verzamelden zich eerder deze week al bij het circuit van Albert Park. Foto’s EPA, AFP, Reuters

Wie gaat er winnen, vraag ik regelmatig aan mijn kleindochter van vier, ook buiten het raceseizoen. Kort en krachtig is het antwoord: Max. Het is een gewoonte die dateert van lang voordat Max Verstappen vorig jaar mei in Barcelona zijn eerste F1-race won – als eerste Nederlander en jongste coureur ooit in de Formule 1. Begonnen als grap, maar inmiddels weet ze wie hij is en wat hij doet, zoals veel Nederlanders niet alleen weten wie ‘Max’ is maar ook zijn avonturen in de Formule 1 nauwgezet volgen en niet kunnen wachten tot het nieuwe seizoen begint. Bij het bed van haar oudere broer staat één miniatuurautootje; de Red Bull van Verstappen.

Het leek een absurde weddenschap, tweeënhalf jaar geleden met een collega aangegaan, toen bekend werd dat Verstappen de overstap zou maken naar de Formule 1. Midden augustus 2014 kwam het nieuws dat hij voor het satellietteam van Red Bull zou gaan rijden, Toro Rosso. De voorspelling van toen, met als inzet een fles wijn: over drie jaar is hij wereldkampioen. De zoon van Jos moest nog zeventien worden en velen, binnen en buiten de autosport, hadden hun bedenkingen over het Limburgse jonkie.

Over zijn leeftijd – hij is alweer negentien – hoor je niemand meer. Max Verstappen begint zondag aan zijn derde seizoen en is een van de favorieten voor de wereldtitel. Niemand die nog aan zijn capaciteiten twijfelt. Nederlands populairste sportman, eind vorig jaar uitgeroepen tot Sportman van het Jaar, bracht wereldwijd mensen in vervoering met zijn inhaalacties en controle over zijn bolide. Voetballegende Willem van Hanegem liet eerder deze week in het AD optekenen dat de spin van Verstappen, aan het eind van het seizoen in de regenrace in São Paulo, zijn favoriete sportmoment van 2016 was: in een jaar met EK voetbal en Olympische Spelen.

Het aantal Nederlandse volgers van de Formule 1 is verveelvoudigd sinds Verstappen deel uitmaakt van het Formule 1-circus. Bijna voelbaar is de trots dat een Nederlander om de prijzen meestrijdt in een historierijke sport waarin de Nederlandse inbreng in het pre-Max-tijdperk beperkt bleef tot bijrollen. Met zijn vader Jos als uitschieter, in diens korte tijd als teamgenoot van Michael Schumacher.

Als het Nederlands elftal er dit jaar niet in slaagt zich te plaatsen voor het WK zal Verstappens populariteit ten opzichte van Oranje alleen maar groter worden. Verstappen heeft de spitsen Bas Dost en Vincent Janssen in autosporttermen al op een ronde achterstand gezet.

De verwachtingen rond Verstappen zijn hoog voor 2017. Dat hij een favoriet voor de titel is doet hem zelf – schijnbaar – niet zoveel. de afgelopen jaren is hij geen moment onder de indruk geweest van de enorme aandacht die hij genereert. Hoe cool kun je als sportman zijn. Ouder en wijzer begint hij aan zijn derde seizoen, met in zijn bagage veertig grands prix. Ook zijn auto is beter en sneller dan die van vorig jaar, maar de concurrenten hebben eveneens stappen gemaakt. Slaagt Ferrari erin zich te revancheren voor een kleurloos seizoen en kan de scuderia nu wel meedoen in de strijd om de wereldtitel? Of houdt de hegemonie van Mercedes voorlopig aan?

Eén ding is zeker: nadat Nico Rosberg na het behalen van zijn wereldtitel stopte, staat in het najaar een andere kampioen op het podium.

Nog even kan er worden gespeculeerd over de beste coureurs en de beste auto’s. Totdat zondagochtend zeven uur Nederlandse tijd de rode lichten doven bij de start van de Grote Prijs van Australië. Of, zoals ze in de racerij zeggen: when the flag drops, the bullshit stops.

chef sport

    • Ward op den Brouw