Longreads

Wie verdwijnt in de Amerikaanse natuur, komt vaak nooit meer terug

De 18-jarige Joe Keller ging hardlopen in de Rocky Mountains en verdween spoorloos. Hij is niet de enige.

Twee mensen in de Rocky Mountains bij Fort Collins, Colorado. Foto Bob Pearson / EPA

Was hij verdwaald? Op een rots geklommen en ervanaf gevallen? Of misschien zelfs ontvoerd? Niemand die het wist. De achttienjarige Joe Keller verdween in juli 2015 spoorloos, terwijl hij aan het hardlopen was door de ruige natuur van de Rocky Mountains in de staat Colorado. Het was één dag voor zijn verjaardag.

Joe’s vermissing is de rode draad van deze longread van het Amerikaanse tijdschrift Outside. De zaak van Joe blijkt niet op zichzelf te staan. Talloze mensen zijn net als hij verdwenen in één van de grote natuurparken in de Verenigde Staten. Volgens sommige mensen die zich met de vermissingen bezig houden, gaat het om minstens 1.600 personen. En vermisten die niet heel snel terug worden gevonden, blijven waarschijnlijk voor altijd zoek.

Het natuurgebied waar Joe Keller verdween. De tekst gaat verder onder het kaartje.

Eén agent

Zoekoperaties zijn in Amerika de verantwoordelijkheid van de plaatselijke sheriff, en dat zorgt in extreem dunbevolkte gebieden voor problemen. Het Rio Grande National Forest, een natuurgebied van 7.500 vierkante kilometer dat ook in Colorado ligt, heeft bijvoorbeeld maar één agent. Het budget van de hulptroepen in landelijke gebieden is bovendien laag.

Na een zoektocht van een paar dagen houdt het dus meestal wel op, schrijft Outside:

“Ik dacht dat als je vermist raakte in de natuur, iemand de Nationale Garde op je af zou sturen, de commando’s of het A-team, en dat die niet zouden ophouden met zoeken voor ze je gevonden hadden. Nu weet ik dat niet meer zo zeker.”

Privédetectives

Familieleden van vermisten zijn al snel op zichzelf aangewezen. Joe’s ouders kamden noodgedwongen maandenlang persoonlijk de uitgestrekte wildernis uit waar hun zoon verdween. Ze huurden privédetectives in, kregen advies van een medium en hulp van speurhonden. Dat er geen goede database bestaat met personen die in het wild zijn verdwenen, maakte de zoektocht er niet makkelijker op.

Zo moeten vele familieleden en vrienden er dus mee leren leven dat het mysterie rond de verdwijning van hun geliefde misschien altijd een mysterie zal blijven.

“We zullen nooit zeker weten wat er met Joe Keller is gebeurd. En we zullen nog minder weten over wat er is gebeurd met een hele hoop andere mensen die vermist zijn geraakt in de wildernis.”

Lees hier het verhaal How 1,600 People Went Missing from Our Public Lands Without a Trace van Outside (5500 woorden, leestijd 30 minuten).
    • Vincent Sondermeijer