Recensie

De Amerikaanse Sesamstraat krijgt autistische pop met wapperarmen

Oranje haar, intens groene ogen en een knuffelkonijn in haar handen. Julia, het nieuwste personage in de Amerikaanse Sesamstraat, ziet er uit als een gewoon meisje van 4, zoals je ze in iedere kleuterklas zou kunnen tegenkomen. Dat is ze ook, willen de programmamakers zeggen. Ook al heeft ze autisme.

Julia maakte anderhalf jaar geleden haar debuut bij Sesamstraat als getekend figuur in een webspecial over autisme. Sesamstraat maakt losse programma’s over moeilijke thema’s, zoals zika, rampenbestrijding, rouwverwerking, en ouders die in de gevangenis zitten. Maar nu het aantal kinderen bij wie autisme wordt vastgesteld stijgt, krijg Julia een plekje in de reguliere tv-uitzending. Gisteren werd zij geïntroduceerd in het nieuwsprogramma 60 Minutes.

Het doel is om kinderen al jong kennis te laten maken met leeftijdsgenoten die anders reageren dan zij, vertelt Sesamstraat-schrijver Christine Ferraro in 60 Minutes. Dat levert ook direct problemen op, zegt ze: „Het is lastig, omdat autisme vele variaties kent. Er is een uitdrukking: ‘Als je een iemand met autisme hebt ontmoet, heb je een iemand met autisme ontmoet’.”

Na overleg met een aantal specialisten kreeg Julia een eigen persoonlijkheid aangemeten met eigenschappen die bij autisme geregeld voorkomen. Ze kan niet goed tegen harde geluiden, en als ze gestrest is, wappert ze met haar handen. Vingerverven is niks voor Julia (ze houdt niet van vieze handen) maar schilderen met een kwastje doet ze graag. En dankzij haar opgewekte, nieuwsgierige aard is ze zeer geliefd bij Elmo, Pino en de anderen.

In 60 Minutes is te zien met hoeveel zorg de pop is ontworpen. Elastiekjes en clipjes vindt Julia vervelend, dus kreeg ze van haar maakster een kapsel waardoor haar haren niet in haar mond komen. Haar kleren en schoenen zijn eenvoudig, omdat teveel versierselen haar zouden afleiden. En ze heeft twee paar armen: een voor alledag, en een met losse polsen, voor als ze van opwinding met haar armen wappert.

Poppenspeelster Stacey Gordon heeft zelf een zoon met autisme: „Dat Julia in het programma zit, en dat alle personages haar met mededogen behandelen, is enorm belangrijk.”

Tommie en Ieniemienie krijgen voorlopig geen autistisch vriendje, laat een woordvoerder van de NTR weten. „Zo lang Sesamstraat bestaat zijn kinderen met een beperking onderdeel van ons programma, bijvoorbeeld in de reportages of tijdens het voorlezen. Er zijn geen plannen om Julia naar Nederland te halen.”

    • Bastiaan Nagtegaal