Ajax geeft geen millimeter cadeau

Europa League

Na een overtuigende 2-0 zege op FC Kopenhagen heeft Ajax zich voor het eerst sinds 2003 geplaatst voor de kwartfinale.

Natuurlijk was Ajax het aan zijn stand verplicht. De ploeg deed donderdagavond wat je mocht verwachten, maar na zo lang falen in de knockoutfase van de Europa League soms niet meer durfde te hopen.

Ajax was er zichtbaar klaar voor. Met Donnie van de Beek als vervanger van de geschorste aanvoerder Davy Klaassen en Matthijs de Ligt in het centrum voor de naar linksback doorgeschoven Nick Viergever; verder vooral de vertrouwde poppetjes in het raamwerk van Peter Bosz. Een 2-1 nederlaag was een week eerder meegenomen uit Kopenhagen, een alleszins overbrugbare achterstand. Ajax bevond zich op de drempel van een prestatie die sinds 2003 niet meer was geëvenaard: het bereiken van een kwartfinale in Europa.

De 2-0 zege in de Arena vervulde de trainer van Ajax naderhand van trots, zei Bosz voor de camera van RTL7. „Hiervan konden we vooraf alleen maar dromen. Maar we gaan niet tevreden zijn nu. We willen verder. Maar je komt nu bij de laatste acht; daar zitten geen koekenbakkers bij.”

Hij had zijn ploeg vooral een teamprestatie zien leveren. „Tegen zo’n lastige tegenstander zulke negentig minuten afwerken”, zei Bosz. „Dat verdient één groot compliment voor de hele ploeg. Ik heb genoten. We hebben genoeg kansen gecreëerd, alleen mogen er af en toe wel een paar meer in. Nu bleef het billenknijpen tot het einde. Een vrije trap van hen kan zo maar goed vallen. Verder hadden we de wedstrijd wel onder controle.”

Het was al vroeg, na een minuut, dat Amin Younes doorjoeg op doelman Robin Olsen en de te zachte terugspeelbal onderschepte. De tijd ontbrak voor een schot op goal, maar de ambitie was kenbaar gemaakt aan de Deense ploeg die niet zo beroerd is als Ajax ze er deed laten uitzien.

Druk op het Deense collectief

Nadat gelegenheidsaanvoerder Joël Veltman al na een kwartier geblesseerd naar de kant moest, werd de druk op het Deense collectief hervat. Younes dwarrelde naar binnen zoals hij dat zo’n honderd keer per seizoen doet. Je wist wat er ging komen, dat kwam ook: een tamelijk tam schot gelost van de kop van de zestien, maar Olsen had er geen vat op. Bertrand Traoré stond op de juiste plek, net geen buitenspel, de rebound op het hoofd: 1-0 voor Ajax.

De momentjes van opwinding volgden elkaar daarna in hoop tempo op, terwijl Kopenhagen tot niets kwam. Het was in de minuten voor rust genieten van Ajax. Vooral ook van Hakim Ziyech die zich, na eerst met suffig balverlies de gevaarlijkste counter van Kopenhagen te hebben veroorzaakt, majestueus oprichtte met een individuele actie. Hij degradeerde verdediger Erik Johansson tot standbeeld – de bal links er langs, zelfs recht voorbij geglipt – maar was oog in oog met de Deense doelman niet in staat tot een zuivere trap in de hoek.

Toen het bord met twee minuten voor de blessuretijd de lucht in ging, was het nog steeds Ajax dat de klok sloeg aan het eind van een energieverslindende eerste helft. Ziyech stak Dolberg weg, die werd lichtjes op de voet geraakt, zeeg neer in de zestien meter; strafschop. De Deense spits, volgens Bosz als herboren teruggekeerd van zijn verplichte mini-vakantie eind vorige maand, ging zelf achter de bal staan. Geen spoortje zenuwen in dat uitdrukkingsloze gelaat van de voetballer uit Midden-Jutland. Op de tribune vouwde Klaassen nerveus zijn handen, Dolberg schoot feilloos binnen: 2-0.

De genadeklap blijft uit

Na rust: niets anders eigenlijk. Ziyech opende met een hard schot net langs de doelpaal, en Kopenhagen leek zomaar eens kansloos te knakken onder de druk. Traoré kon de genadeklap uitdelen, na een omschakeling van Ajax waarbij de bal via een gesmoorde pass van de mee opgestoomde De Ligt voor de voeten kwam van het spinnenmens uit Burkina Faso. Maar Traoré krulde naast. Dolberg kwam nog dichtbij uit een voorzet van Ziyech, en het was na een uur spelen dat Kopenhagen mazzelde dat het niet volledig was afgedroogd. Op Kopenhagen staat in eigen land geen maat, maar Ajax is over twee wedstrijden gemeten een klasse beter.

Twintig minuten voor tijd ging de storm liggen. Omdat plezier leitmotiv was dit duel mochten de speelse Frenkie de Jong en Justin Kluivert nog hun opwachting maken. Kopenhagen drong nog aan, maar de ruimte was voor dartel Ajax. Een orkaan van gejuich stak op bij het eindsignaal.

Bosz had na afloop een bijzonder compliment voor De Ligt, de jonge verdediger die tot man van de wedstrijd werd gekozen. „Daar was ik niet verbaasd over”, zei hij. „Ik zag hem in de voorbereiding en heb hem snel bij het eerste elftal gehaald. Hij is pas zeventien jaar, laten we voorzichtig met hem zijn. Maar dat hij heel veel talent heeft, dat is wel duidelijk.” Bosz zou het zelfs aandurven hem in Oranje te laten spelen, zei hij.

Ajax doet dus nog Europees mee in april. De vloek van veertien jaar sneuvelen in maart, of eerder, is opgeheven. Volgende maand volgt de kwartfinale, de return daarvan is drie dagen voor PSV-Ajax. Het zij zo. Wat de effecten van deze respectabele Europese campagne van Ajax zullen zijn op de titelstrijd kan naderhand nog wel eens worden uitgeplozen. Dit succes is voor het Nederlands voetbal in barre tijden een aardige opsteker.

    • Bart Hinke