Voor John Groot was de stad al hip vóór de hype

Locatiescout

John Groot maakte Rotterdam hét decor voor commercials. Tien jaar na een fataal ongeluk wordt de fotograaf en locatiescout geëerd met een expositie

John Groot werkte ook als popfotograaf. Hier Mark E. Smith van popgroep The Fall in 1980 in de kleedkamer van Exit in de Eendrachtsstraat. Foto John Groot, collectie DIG IT UP

Nog steeds zorgt het werk van John Groot (1961) ervoor dat film commisioner Saskia Kagchèl (aanspreekpunt voor filmlocaties in Rotterdam) verzoeken krijgt voor in Rotterdam op te nemen reclamefilms. „Een van de meest indrukwekkende dingen die hij voor elkaar kreeg was voor een Fiat Punto-reclame, in 2005. In drie dagen zorgde hij ervoor dat de Erasmus- en Willemsbrug een nacht lang werden afgesloten. Onlangs was diezelfde reclame de aanleiding voor een bedrijf om hier hun commercial op te nemen.”

John Groot, alias PHOXX, werd geboren in de Amerikaanse deelstaat Nebraska maar woonde vanaf zijn vijfde in Rotterdam. Na begonnen te zijn als popfotograaf legde hij zich vanaf 1997 volledig toe op het scouten naar locaties voor commercials. „Hij was zo goed in zijn werk dat producenten voor hém naar Rotterdam kwamen. Dit was ver voordat de stad hip was. Nu krijgen we 600 aanvragen voor opnamen per jaar, in zijn tijd waren dat er 1.000, we draaiden elke anderhalve week een commercial.”

Voor Kagchèl, die destijds bij het Rotterdams Fonds voor de Film werkte, was hij een mentor. „Ik heb van hem geleerd om groot te denken. Kan niet bestond niet, wij zeiden nooit ‘nee’.”

Niet alleen zocht en regelde ‘PHOXX’ de locaties, hij overzag het gehele proces van begin tot eind, met als hoogtepunt de legendarische RVS-reclames van de zwevende mensen met paraplu’s. „Stond ineens de hele stad vol met kranen.”

Massaal eerbetoon

Groot reed steevast rond in een oude ambulance, met daarop zijn bedrijfsslogan ‘Eerste Hulp bij Organisatie’. „Je wist daardoor altijd waar hij in de stad was. Nog steeds voel ik soms een steek als ik een ambulance langs zie rijden.” John Groot verdronk in 2007 in de Glashaven waar hij woonde op een oud marineschip. „Op een dag kwam hij niet opdagen op de set van een ABN-commercial, iets wat voor zijn doen hoogst ongebruikelijk was. Iemand is toen naar zijn schip toegegaan en daar dreef hij.”

De uitvaart werd een massaal eerbetoon, met een stoet van anderhalve kilometer die onder politiebegeleiding van Zuid naar zijn favoriete gebouw en werkplek ging: de Van Nellefabriek. „Tegenwoordig zie je de Van Nelle nooit meer in reclames. Dat was in zijn tijd wel anders. Hij liet de stad trouwens in al zijn facetten zien, van het Justus van Effencomplex tot de Maasvlakte.”

Tien jaar later staat Rotterdam internationaal ‘op de kaart’, precies hetgeen Groot altijd voor ogen had voor de stad. Kagchèl: „Daar is weinig erkenning voor en dat steekt wel. Mensen claimen nu dat huidige succes, maar PHOXX heeft ervoor gezorgd dat mensen deze stad te zien kregen. Het is makkelijk om van succes nóg meer succes te maken.”

Inderdaad lukte het Groot om Rotterdam als filmlocatie te verkopen in een tijd dat de stad nog notoir ‘de slechte lijstjes aanvoerde’. Toen én nu is de havenstad het meest geziene decor in commercials op de Nederlandse televisie.

De tentoonstelling met commercials en foto’s van John Groot opent zondag 12 maart om 15.00 uur in DIG IT UP Gallery (Schiedamsedijk 62a).
    • Tara Lewis