De absurde opmars van de kleine voetbalclub Lincoln

Engels bekervoetbal

Lincoln City, actief op het vijfde niveau, treft zaterdag in de kwartfinale van de FA Cup het grote Arsenal. „Dit maak ik nooit meer mee.”

Zelf ’s lands premier moet wijken voor Lincoln City. Dat bleek op 17 januari. Het was een bewogen dag in Londen. Premier Theresa May had ’s ochtends haar aanpak voor het uittreden uit de Europese Unie geschetst. De politieke redactie wilde in het belangrijkste avondbulletin van tien uur scoren met verslag, analyse en reacties. Maar de bekerwedstrijd tussen het Lincoln City, uit de kelder van het Engelse voetbal en het veel rijkere en meer vermaarde Ipswich Town was nog niet afgelopen. Het was spannend op Sincil Bank, het 122-jaar oude stadion van Lincoln City. In de replay van de derde ronde van de FA-cup stond het diep in de tweede helft nog 0-0.

In de regiekamer van de BBC in Broadcasting House in Londen moet de nervositeit zijn toegenomen. Wat te doen? Schakelen? Of bij het voetbal blijven om te kijken of de underdog stunt?

Opeens krijgt Nathan Arnold in de 91ste minuut uit de counter een pass. De 29-jarige buitenspeler omzeilt Ipswich-doelman Dean Gerken en schiet raak: 1-0 voor Lincoln City. Een paar minuten later fluit scheidsrechter Ben Toner af, bestormen Lincoln-fans het veld. De BBC toont de feestvreugde. Pas om tien over tien krijgt Laura Kuenssberg, chef politiek, het woord om te vertellen over Brexit en het politieke waagstuk van premier May.

Spektakel

Sinds die koude winteravond is Lincoln City doorgegaan met stunten in de FA Cup. In de vierde ronde werd Brighton verslagen. In de vijfde ronde was het weer spektakel, tegen Burnley. 0-0, totdat Lincoln City in de 89ste minuut een corner neemt. De bal wordt met een boogje verlengd, verdediger Sean Raggett stapt achteruit en kopt raakt. Absolutely astonishing, klonken de commentaren op televisie en later in de kranten. Burnley is met een begroting van ruim 60 miljoen pond een serieuze club uit de Premier League.

De overwinning van Lincoln, actief op het vijfde niveau, is inderdaad verbazingwekkend. De vorige keer dat een ploeg uit de laagste regionen van het Engelse voetbal in de kwartfinale van de FA-cup stond was in 1914. Queens Park Rangers won toen van Birmingham City. Verder dan dat kwam het niet. In maart verloor QPR van Liverpool, drie maanden voordat Gavrilo Princip aartshertog Franz Ferdinand vermoordde en de Eerste Wereldoorlog uitbrak. Nu, 103 jaar later, treedt Lincoln City zaterdag in de kwartfinale aan tegen Arsenal in het Emirates: een eeuw later opnieuw klein tegen groot in extremis.

Zes jaar geleden degradeerde Lincoln City uit de laagste afdeling van de English Football League. De Imps ofwel aardmannetjes, zoals hun bijnaam luidt, kwamen terecht in de National League, de vijfde divisie waar niet alle clubs hun spelers volledig betalen. Lincoln City speelt dus al jaren op de grens tussen professioneel en amateurvoetbal. Ze betalen hun spelers en trainers wel, maar rijk is de club niet. In 2015 moest de club hard bezuinigen om een bankschuld van 400.000 pond af te lossen. In de Premier League is dat een bedrag van niks. Arsenal-middenvelder Mesut Özil verdient in zijn eentje per maand meer. Voor Lincoln City betekende het echter dat er nog zuiniger aangedaan moest worden met het spelersbudget.

Voorzitter Bob Dorrian moest slim handelen. Hij vroeg in 2016 aan Danny Cowley of hij trainer wilde wonen. Cowley had aangetoond met zeer beperkte middelen resultaten te kunnen bereiken: hij wist met een team van semiprofs de play-offs te bereiken voor promotie naar de Football League.

Doordeweeks was Cowley gymleraar op een middelbare school. Het grote voordeel van een trainerschap bij Lincoln City was dat Cowley eindelijk voltijd trainer kon worden. En nog een fijne bijkomstigheid: broer Nicky Cowley werd zijn assistent.

Cowley realiseert zich wat er op het spel staat tegen Arsenal. Op een persconferentie, waar landelijke en internationale journalisten waren – een unicum voor Lincoln City – zei hij: „Als wij aan de goede zijde van de uitslag staan, zal dat de grootste verrassing in de geschiedenis van de meest vermaarde bekercompetitie ter wereld zijn.”

Competitie is belangrijker

Bekersucces is niet het belangrijkste. Lincoln City staat bovenaan en kan promoveren naar de lucratievere en hoger aangeschreven Football League. Trainer Cowley is bang dat de commotie en het aantal wedstrijden in de FA-cup zal afleiden. Cowley: „We hebben nog twee maanden voor de boeg. Ons doel is de club terugkrijgen in de Football League.”

Als Lincoln City weet te winnen van Arsenal mogen de spelers de halve finale spelen op Wembley. De kans dat het lukt is piepklein. Na de 10-2 nederlaag over twee wedstrijden tegen Bayern München in de Champions League zou verlies de Gunners duur kunnen komen te staan. Een tweede drama kan ontslag betekenen voor coach Arsène Wenger. Grote kans dus dat de miljonairs van Arsenal het duel tegen Lincoln City serieuzer benaderen dan normaal het geval zou zijn.

De spelers van Lincoln geven toe dat ze in de beginminuten behoorlijk zenuwachtig zullen zijn. „Iemand die dat ontkent, liegt”, zei doelman Paul Farman. „Ik denk niet dat ik ooit nog zoiets meemaak in mijn leven.” Sean Raggett, die met zijn kopbal Lincoln City zo ver bracht, houdt hoop. Op Twitter verwijst hij naar de miraculeuze comeback van Barcelona tegen PSG. „Als Barça dat kan, kunnen wij Arsenal verslaan.”

    • Melle Garschagen