Zeker is alleen dat het sneller zal gaan

Formule 1 De raceteams in de Formule 1 testten de afgelopen week op het circuit van Barcelona hun nieuwe bolides. Voor conclusies is het nog te vroeg. Voor coureurs als Max Verstappen is het vooral belangrijk veel rondjes te rijden.

ax Verstappen (boven) test zijn wagen in Barcelona. Daaronder Valtteri Bottas, Stoffel Vandoorne, Nico Hulkenberg, Antonio Giovinazzi (rechtsmidden) en Kimi Raikkonen (rechtsonder). Foto’s AFP

Gillend kondigen ze hun komst aan, laten zich daarna maar even zien om vervolgens in hun eigen sproeinevel te verdwijnen. In de verte zie je alleen nog hun rode achterlichten die onverstoorbaar in een vaste ritme blijven knipperen. Bocht om en weg zijn de bolides, verscholen in het heuvellandschap van Catalonië. Tussen de taluds door, langs onoverdekte tribunes die met hun duizenden lege kuipstoeltjes als zonnepanelen naar de zon lijken gericht. Het snerpende geluid zwelt aan en sterft dan weer weg. Totdat de auto’s schijnbaar uit het niets met zeker driehonderd kilometer per uur langs de hoofdtribune komen denderen.

Het is donderdag, de vierde testdag van de Formule 1-teams op het circuit van Barcelona de Catalunya. Tijdens de grands prix vol volk en drukte, maar nu een arena zonder extase. Op de tribunes plukjes liefhebbers , die in de vroege morgen in aantal bijna overtroffen worden door spandoeken die ze hebben opgehangen. ‘Go Max’ in veelvoud, ‘Stoffel 2’, en ‘Fernando El mejor’.

De jaarlijkse wintertest is met de gebruikelijke geheimzinnigheid omgeven. Ferrari en Red Bull plaatsen in de pitlane manshoge schermen om hun auto’s als deze na zoveel rondjes weer terugkeren en opgekrikt en al omgekeerd in de box worden geduwd. Niemand wil enkele weken voor het begin van het seizoen de concurrentie wijzer maken.

Deze morgen is anders dan de andere. Er staat regen op het programma. Niet van de natuur maar van de Internationale automobielfederatie FIA, het bevoegde gezag van de Formule 1. De Spaanse nawinter is mild; zeventien, achttien graden en er is de hele dag zon. Een blauwe hemel met wat witte sluierwolken en uitwaaierende condensstrepen van vliegtuigen. Geen dag om regenbanden te testen.

Maar het asfalt kleurt donker, in de pitsstraat liggen flinke plassen. Max Verstappen rijdt in een wolk van opspattend water naar de snelste tijd.

Half miljoen liter water

De regenmeesters van Catalonië hebben hun best gedaan. Met acht tankauto’s hebben ze woensdagavond honderdduizend liter water over het 4,7 kilometer lange circuit uitgesproeid. Donderdagochtend nog eens tweehonderdduizend liter erbij, en ’s middags nog eens zoveel. Geen drinkwater, vertelt de voorlichtster van het circuit er rap bij. En zo krijgen ook de ‘full wets’ van Pirelli hun vuurdoop.

Hij heeft naar de twee testweken uitgekeken. Eindelijk weer rijden na een autoloze winter. In de hospitalityruimte van Red Bull werkt Max Verstappen ontspannen zijn eerste interviewsessie met schrijvende journalisten af. Na de laatste grand prix in Abu Dhabi in november heeft hij in de simulator gezeten en hard aan zijn fysiek gewerkt, naast wintersport en ontspanning in zijn woonplaats Monaco.

Foto Reuters
Foto’s AFP
ax Verstappen (boven) test zijn wagen in Barcelona. Daaronder Valtteri Bottas, Stoffel Vandoorne, Nico Hulkenberg, Antonio Giovinazzi (rechtsmidden) en Kimi Raikkonen (rechtsonder).

Foto’s AFP

Max’ nek onder handen genomen

Max’ nek is in de sportschool extra onder handen genomen. Zijn boordmaat heeft de ontwikkeling van zijn bolide gevolgd. „De shirts gaan moeilijker aan, absoluut”, vertelt hij geamuseerd. Een sterke nek is nodig om de G-krachten, de middelpuntvliedende krachten in de bochten en bij het accelereren en afremmen op te vangen. Niet dat zijn hoofd in de engte van zijn cockpit alle kanten op kan. „Maar toch altijd nog wel zoveel”, legt hij uit terwijl hij tussen duim en wijsvinger een gaatje van vier, vijf centimeter uitmeet.

De nieuwe auto’s hebben door hun robuustere afmetingen – bredere vloer, bredere vleugels en bredere banden – meer houvast op het asfalt en gaan harder in de bocht.

Nee, hij laat zich er niet over uit of hij dit jaar kans heeft op de wereldtitel. Hij heeft „geen doelstelling” in die richting. Voor prognoses is het nog te vroeg.

Want wat de auto’s kunnen lag tot deze week nog verborgen in de data van computerprogramma’s en windtunnel. Voordat hij met de test in Barcelona begon had hij zijn matblauwe R13 slechts een of twee keer gezien in het hoofdkwartier van Red Bull in het Engelse Millton Keynes. Maar er geen meter in gereden. „De auto was nog maar net klaar toen hij hier kwam.” Red Bull was het laatste grote team dat zijn nieuwe bolides presenteerde.

De technici hebben in sommige details maatwerk voor hem geleverd. „De sterkte van de rempedalen, de zitpositie, het stuurtje, de koppeling”, zegt Verstappen. Het belang van de twee testweken is dan ook „zoveel mogelijk rondjes” rijden.

„Het is belangrijk om veel informatie te verzamelen, veel dingen te testen en verschillende afstellingen uit te proberen.”

Aan die rondjes komt hij ruimschoots toe, 89 op dinsdag en 85 op donderdag. En ja, ook nog eens de tweede tijd achter Kimi Raikkonen van Ferrari: 1.21,769. Maar wat zeggen tijden? Wat te denken van de rondetijd van Valtteri Bottas van Mercedes, de snelste sinds de nieuwe lay-out van het circuit in 2007. Zijn voorganger bij Mercedes, regerend wereldkampioen Nico Rosberg, staat erbij en noemt de nieuwe auto’s monsterlijk. Maar wie rijdt er op volle kracht, rijdt er met een halve tank brandstof die lichter maakt of juist met een volle?

Buiten in de paddock legt Olav Mol, een kwart eeuw Formule 1-commentator, het nog maar eens uit. „Het gaat hier om het verrijken van de database. Ik zie te veel mensen naar rondetijden kijken, maar die zeggen heel weinig. Iedereen test weer andere dingen.” Hij noemt het een van de fascinerende kanten van Formule 1, dat de auto’s „geen enkele rijdende kilometer hebben gemaakt voordat in Barcelona de garagedeur opengaat met tientallen camera’s ervoor”. Als er nieuw Golfje op de markt wordt gebracht, heeft die 150.000 testkilometer achter de rug, zegt Mol.

Deze dag blijft de FW40 van Williams in de pitbox vanwege problemen met het chassis, Daniil Kvyat komt in zijn knalblauwe Toro Rosso niet verder dan een rondje omdat de nieuwe Renaultmotor hapert. Allemaal te verhelpen, maar het kost tijd, door pech hapert de datastroom die in de wedloop om de honderdste seconde cruciaal is. Hoe gedraagt de auto zich bij deze snelheid, vleugelafstelling en bandentemperatuur, en dat ook nog eens afgezet tegen allerlei varianten voor downforce en tankinhoud.

Ferrari verrast

Na vier dagen testen trekt iedereen in de paddock zijn eigen conclusies. Red Bull heeft nog een hoop achter de hand, beweert de een. Dat Mercedes op de tweede dag al een complete racesimulatie deed is ongelofelijk, zegt de ander. En ook Ferrari verrast, zegt Eric Boullier, teambaas van McLaren.

„Ze zetten dezelfde tijden neer als Mercedes, al weet ik natuurlijk niet onder welke omstandigheden ze rijden.”

Met de grote teams zit het wel goed, maar die hebben een budget van wel drie- tot vierhonderd miljoen euro, dik een miljoen per dag. Drievoudig wereldkampioen Lewis Hamilton heeft er zin in. Het zal sneller gaan dit seizoen. „Ik denk dat de mannen van de jongens worden gescheiden.”

De eerste testweek zit erop. Verstappen zegt temidden van wel tien tv-camera’s dat hij tevreden is. Veel rondjes gereden. „A great job.” Bij het circuit kleurt de beeltenis van Ayrton Senna oranje in de avondzon. Dinsdag verder, dan zal het misschien meer om snelheid gaan.

    • Harry Meijer