Roep om aftreden justitieminister VS

Contact met Rusland Minister Jeff Sessions van Justitie sprak voor de verkiezingen tweemaal met de Russische ambassadeur en verzweeg dit tegenover de Senaat.

Foto Jim Watson/AFP

Opnieuw is een prominent lid van de Amerikaanse regering-Trump in opspraak geraakt over contacten met Rusland. De Amerikaanse minister van Justitie Jeff Sessions staat onder druk om af te treden na berichten dat hij vorig jaar twee keer heeft gesproken met de Russische ambassadeur in de Verenigde Staten, maar die gesprekken verzweeg tijdens de hoorzitting over zijn benoeming in de Senaat.

De onthulling brengt de regering van president Trump opnieuw in het nauw naar aanleiding van vermeende banden met Moskou. Ze kan bijdragen aan pleidooien uit het Congres om een speciale aanklager te benoemen voor een onderzoek naar die banden en de veronderstelde Russische inmenging tijdens de Amerikaanse verkiezingscampagne. Sessions zou zich daarbij volgens Democraten afzijdig moeten houden.

Sessions, een vertrouweling van Trump die als senator een belangrijke rol speelde tijdens zijn campagne, sprak twee maal met Sergej Kisljak. Dit bevestigde het ministerie van Justitie woensdag naar aanleiding van berichten in The Washington Post. In juli sprak hij de ambassadeur met een groep andere ambassadeurs tijdens de Republikeinse conventie in Cleveland. Zijn laatste ontmoeting met Kisljak vond plaats in zijn toenmalig kantoor in het Congres in september, toen Russische pogingen om de Amerikaanse verkiezingen via hacks te beïnvloeden volgens de Amerikaanse veiligheidsdiensten op een hoogtepunt waren.

Lees ook: ‘Campagneteam Trump had contact met Russische inlichtingendiensten’

Gesprekken verzwegen

Tijdens zijn hoorzitting in de Senaat in januari zweeg Sessions over die gesprekken – ook toen hem werd gevraagd wat hij zou doen als zou blijken dat leden van Trumps team tijdens de campagne contacten hadden met Rusland. „Ik ben niet op de hoogte van enige van die activiteiten”, zei Sessions toen.

„Ik ben een aantal keren opgetreden als een vertegenwoordiger van Trump tijdens die campagne en ik heb geen communicatie gehad met de Russen.”

Sessions ontkent de contacten niet, maar heeft laten weten dat hij de gesprekken voerde in zijn hoedanigheid van lid van de Strijdkrachtencommissie van de Senaat, niet als lid van het campagneteam van Trump. „Ik heb nooit Russische functionarissen ontmoet om campagnekwesties te bespreken”, aldus Sessions woensdagavond in een verklaring.

„Ik heb geen idee waar deze beschuldiging over gaat. Het is onjuist.”

Volgens een woordvoerder van de minister „was er absoluut niets misleidends aan zijn antwoord” in de hoorzitting. Sessions zou in 2016 met nog ruim 25 andere ambassadeurs hebben gesproken, zei de woordvoerder. Een medewerker van de Strijdkrachtencommissie zei echter tegen de Post dat contacten tussen leden van de commissie en de Russische ambassadeur ongebruikelijk zijn.

‘Liegen onder ede’

De onthullingen brengen een onafhankelijk onderzoek naar de banden van Trump-campagne met Rusland dichterbij. Democraten in het Congres menen dat Sessions, als hoofd van het ministerie van Justitie en de FBI, niet in staat is om onafhankelijk onderzoek te leiden en roepen hem op dat aan anderen over te laten. Nancy Pelosi, leider van de Democraten in het Huis, meent dat Sessions moet aftreden wegens liegen onder ede.

De prominente Republikeinse senator Lindsey Graham zei woensdag dat hij ook vindt dat Sessions zich afzijdig zou moeten houden bij onderzoek naar Trumps banden met Rusland, als blijkt dat zijn gesprek met ambassadeur Kisljak ongepast was.

Vorige maand moest Trumps veiligheidsadviseur Flynn aftreden naar aanleiding van gesprekken met Kisljak. Flynn had voor zijn beëdiging met hem gesproken over sancties tegen Rusland en loog daar over.

Volgens The New York Times hebben functionarissen van de vorige regering-Obama er in de dagen voor het aantreden van Trump voor gezorgd dat inlichtingen over banden van Trumps campagne met Rusland breed zouden worden verspreid, om te voorkomen dat deze sporen onder Trump zouden worden gewist.

Lees ook: Heeft Trump nu zijn eigen Watergate-affaire?
    • Frank Kuin