Deze 26-jarige fratboy is miljarden rijker na beursgang Snapchat

Profiel Evan Spiegel, oprichter van Snapchat, is geen stereotype tech-nerd. Maar hoe uitgesproken hij is in zijn privéleven, over zijn bedrijf laat hij verrassend weinig los.

Evan Spiegel en zijn vriendin Miranda Kerr, bij het Baby2Baby Gala in Culver City, California, op 12 november. Foto Getty Images

„Ik rol een joint voor degene die vanavond de meeste tieten te zien krijgt.” Was getekend: Evan Spiegel, oprichter van Snapchat, de berichten-app die donderdag naar de beurs ging. Zijn aanzien in de techsector kreeg een flinke knauw toen deze, en nog veel meer studentikoze en seksistische mails naar dispuutsgenoten uitlekten in 2014. Het waren e-mails die hij voor de oprichting van Snapchat verstuurd had, en hij verontschuldigde zich direct. „Dat strookt niet met hoe ik vrouwen behandel, en met de persoon die ik nu ben.”

Maar wie is die persoon dan wel? Spiegel past in elk geval niet in het klassieke plaatje van de ingetogen Silicon Valley-nerd á la Mark Zuckerberg: een licht autistische visionair die sociale wraak neemt dankzij een succesvolle start-up. Hij is veel meer glamorous dan veel van zijn capuchontrui-dragende collega’s uit Silicon Valley.

Spiegel was in zijn studententijd een corpsbal aan de prestigieuze Stanford University. Hij liet zich in een rood fluwelen pak fotograferen voor de Italiaanse Vogue. Hij is verloofd met het Australische supermodel Miranda Kerr, en hij woont anders dan de meeste andere tech-oprichters niet in het anarcho-libertaire Silicon Valley of San Francisco, maar in Los Angeles, de hoofdstad van de wereldwijde entertainmentindustrie. Hij is vaak te vinden op de rode lopers in die stad.

Notoir geheimzinnig

Hoe graag Spiegel, zoon van twee steenrijke advocaten, in zijn privéleven de publiciteit ook zoekt, wat betreft de bedrijfsvoering is hij veel geslotener. Hij is notoir geheimzinnig over plannen met Snapchat, of Snap Inc, zoals het moederbedrijf voor de beursgang is gaan heten. Vorig jaar verraste hij zelfs zijn naaste medewerkers met de aankondiging dat het bedrijf ook een slimme zonnebril met camera’s op de markt brengt, de Snap Spectacles. Zijn langetermijnplannen met Snap blijven zelfs na een uitgebreide campagne voor investeerders tamelijk vaag.

Dat lijken beleggers niet heel erg te vinden. Bij de beursgang, die het bedrijf op 28,3 miljard dollar waardeert, is zijn belang zo’n 5,3 miljard dollar (5 miljard euro) waard geworden. Niet slecht voor een gesjeesde student: Spiegel stopte in 2011 met zijn opleiding aan Stanford om al zijn aandacht op Snapchat te richten.

Het beeld van intelligente, geprivilegieerde, maar ietwat lompe fratboy komt naar voren in vrijwel alle profielen die er over hem naar aanloop van de beursgang in Amerikaanse media zijn verschenen. Maar uit andere gelekte e-mails blijkt dat dat niet de enige kant is van Spiegels persoonlijkheid.

„Eén van de beste denkers”

Toen cybercriminelen in 2014 e-mails van technologiebedrijf Sony Entertainment hackten en openbaar maakten, zat daar ook correspondentie tussen van Spiegel met een Sony-baas. Per e-mail gaf hij antwoord op een aantal moeilijke strategische vragen over Snapchat. Uit die e-mails spraken diepe en originele inzichten in hoe de technologiesector, en het algemene investeringsklimaat zich zouden ontwikkelen voor Snapchat. „Zo’n mail had ik niet op mijn 23e kunnen tikken”, schreef de Sony-directeur bewonderend aan een collega.

In de mails formuleert Spiegel coherente visies op onderwerpen uiteenlopend van sociale media en het ruimhartige monetaire beleid van centrale banken tot het leiden van een bedrijf dat „bij de wereldwijde top-5 moet gaan horen.”

Twitter-CEO Dick Costolo noemde Spiegel destijds „één van de beste denkers over technologie die er nu rondloopt”. Het is ook niet voor niets dat Snapchat zo’n beetje de enige serieus overgebleven concurrent is voor het oppermachtige Facebook. Die sociale-mediagigant nam de afgelopen jaren wel Instagram en WhatsApp over, maar Spiegel weigerde in 2013 volgens The Wall Street Journal een bod van 3 miljard dollar van Zuckerberg. Hij was toen 23 jaar oud.

Gênante foto’s

Het tekent het strategische inzicht van Spiegel: bij de beursgang wordt zijn bedrijf zes keer meer waard dan het bod van Facebook. De beurswaarde mag volgens veel analisten absurd hoog zijn voor een bedrijf dat vorig jaar ruim een half miljard dollar verloor; de kracht van de app is volgens veel investeerders de eenvoud van Spiegels idee erachter.

In Snapchat verdwijnen foto’s en berichten na een korte tijd. Dat appelleert blijkbaar aan een diepe behoefte van de 160 miljoen gebruikers die de app in ruim vijf jaar heeft weten te verzamelen, en aan de oprichter zelf. De berichten verdwijnen in het luchtledige, in plaats van dat ze je nog jarenlang blijven achtervolgen. Of dat nou gênante foto’s zijn, of studentikoze e-mails.

    • Wouter van Noort