Uitbarsting oprichter zorgt voor nieuw PR-probleem Uber

Taxibedrijf Gelekte video toont een aanvaring tussen Travis Kalanick en een Uber-chauffeur, eindigend met een woedende Kalanick. De topman heeft zijn werknemers inmiddels laten weten dat hij hulp nodig heeft.

Foto Reuters

Uber heeft er weer een pr-probleem bij, met dank aan topman Travis Kalanick. Het wereldwijd succesvolle taxibedrijf uit San Francisco ligt al weken onder vuur door beschuldigingen over seksisme en bedrijfsspionage. De nieuwste tegenslag voor Uber is een video die dinsdag door persbureau Bloomberg is gepubliceerd en nu furore maakt op internet. De video toont een aanvaring tussen Kalanick en een Uber-chauffeur, eindigend met een woedende Kalanick. De topman heeft zijn werknemers inmiddels laten weten dat hij hulp nodig heeft.

De dashcam-video is opgenomen op 5 februari, de zondag van de Super Bowl. Te zien is hoe Kalanick op de achterbank praat met twee vrouwelijke mede-passagiers. Op de plaats van bestemming stappen zij en draait chauffeur Fawzi Kamel, al vijf jaar actief voor Uber, zich om om met Kalanick te praten. Hij verwijt hem de prijzen van Uber Black, een duurdere Uber-service, te hebben verlaagd, waardoor de inkomens voor de chauffeurs zijn gedaald. Kamel zegt dat hij 97.000 dollar kwijt is door Kalanicks bedrijfsvoering.

Na wat gebekvecht wordt het Kalanick te veel. Getergd roept hij uit:

“Some people don’t like to take responsibility for their own shit. They blame everything in their life on somebody else. Good luck!”

Kalanick slaat de deur dicht.

Op zich valt de uitbarsting nog wel mee, maar een bestuursvoorzitter kan beter op een andere manier omgaan met klachten van werknemers. Zeker als die bestuursvoorzitter toch al een reputatie heeft van onhandige uitspraken en onaangepast gedrag. En als zijn bedrijf beticht wordt van een cultuur van intimidatie jegens werknemers en agressie jegens concurrenten.

De chauffeur die de opname maakte speelde hem door naar Bloomberg. Kalanick (40) zag zich genoodzaakt om intern diep door het stof te gaan. Uit zijn memo:

“Het is mijn taak als jullie leider om te leiden … en dat begint met gedrag dat ons allemaal trots maakt. Dat deed ik niet, en het kan niet worden goed gepraat. Ik moet radicaal veranderen als leider en volwassen worden. Dit is de eerste keer dat ik erken dat ik hulp nodig bij het leidinggeven en dat zal ik regelen.”

Hij sluit af met een “oprechte verontschuldiging”aan Kamel, alle chauffeurs en alle Uber-werknemers.

Op zakelijke nieuwssites wordt vandaag volop gespeculeerd over de gevolgen van de negatieve publiciteit voor Uber. De oorzaak lijkt eenvoudig te verklaren. De organisatie van Uber, met een geschatte waarde van 69 miljard dollar, is niet opgewassen tegen de snelle groei. De vechtersmentaliteit die het bedrijf zich als nieuwkomer kon permitteren past slecht bij een gevestigd bedrijf dat werknemers en klanten correct moet behandelen.

Lees ook: Ook Uber botst op de Chinese muur

De recente ellende voor Uber, al eerder beticht van een vrouwonvriendelijke bedrijfscultuur, begon op 19 februari met een blog van voormalig software-ontwikkelaar Susan Fowler. Zij schreef dat een leidinggevende haar lastigviel, en dat de afdeling personeelszaken de man in bescherming name toen zij een klacht over seksuele intimidatie indiende. Uber stelde een onderzoekscommissie voor met bestuurslid Arianna Huffington en oud-minsiter van Justitie Eric Holden, die ooit voor Uber werkte. Investeerders in Uber toonden zich teleurgesteld, de commissie zou te partijdig zijn.

Vorige week kwam daar een beschuldiging over bedrijfsspionage bij. Technologiebedrijf Waymo, de nieuwe naam van Google’s project voor zelfrijdende auto’s, beschuldigt Uber van diefstal van technologie voor robotauto’s. Oud-medewerker Anthony Levandowski, die nu de zelfrijdende divisie van Uber leidt, zou in 2015 zo’n 14.000 documenten hebben gedownload van de Google-servers. Donderdag 23 februari diende Alphabet, het moederbedrijf van Google en Waymo, een klacht in tegen Uber.

Maandag stapte het nieuwe hoofd softwareontwikkeling op omdat hij bij zijn sollicitatie had verzwegen dat hij bij zijn vorige werkgever Google was beticht van seksuele intimiteiten.

    • Mark Duursma