Google: Uber stal geheimen voor robotauto

Botsende belangen tussen Uber en Alphabet, het moederbedrijf van Google, worden nu in de rechtbank uitgevochten. De inzet: de robotauto.

Zelfrijdende truck van Otto (l) en Googles taxi zonder stuur.

Technologiebedrijf Waymo, de nieuwe naam van Google’s project voor zelfrijdende auto’s, beschuldigt transportdienst Uber van diefstal van technologie voor robotauto’s. Oud-medewerker Anthony Levandowski, die nu de zelfrijdende divisie van Uber leidt, zou in 2015 zo’n 14.000 documenten hebben gedownload van de Google-servers. Donderdag diende Alphabet, het moederbedrijf van Google en Waymo, een klacht in tegen Uber.

Google liep voorop in de ontwikkeling van de zelfrijdende auto en joeg de hype in Silicon Valley aan. Onder meer Uber, Apple, en talloze spelers uit de autoindustrie vissen in een kleine vijver van wetenschappers die gespecialiseerd zijn in zelfrijdende voertuigen. Veel getalenteerde Google-techneuten stapten over naar concurrenten of begonnen hun eigen startup. Zo ook Otto, een bedrijfje dat al na een half jaar werd gekocht door Uber.

Uber wil zijn taxi’s in de toekomst laten besturen door computers in plaats van menselijke chauffeurs. Het bedrijf betaalde afgelopen zomer 680 miljoen dollar voor Otto, een start-up die begin 2016 werd opgericht door voormalige Google-medewerkers, waaronder Levandowski. Otto bouwt een volledig zelfrijdende vrachtwagen waarbij de trucker op de snelweg een dutje kan doen.

Google splitste zijn autodivisie af als ‘Waymo’ onder de Alphabet-paraplu, met beduidend lagere ambities dan aanvankelijk de bedoeling was. Zo schrapte Google de plannen voor een taxi zonder stuur - een volledig zelfrijdende auto.

Botsende belangen

De aanklacht komt op een moment dat Google en Uber meer in elkaars vaarwater belanden: Google werkt aan een eigen dienst om ritten te delen, Uber ontwikkelt zijn eigen kaarttechnologie en ontwikkelt autonoom rijdende voertuigen. Dave Drummond, een prominente Google-directeur, stopte onlangs als commissaris van Uber. Deze botsende belangen lijken op de manier waarop Apple en Google uit elkaar groeiden, nadat ze aanvankelijk samenwerkten aan de iPhone.

Toch is deze juridische stap een opmerkelijke zet van Alphabet, dat nauw samenwerkte met Uber en ook een van de vroege investeerders in de taxidienst is. Normaal gesproken gebruikt Alphabet zijn intellectueel eigendom alleen als verdedigingsmiddel tegen patentenoorlogen, zoals die tegen Android. Maar het bewijsmateriaal voor diefstal lijkt zo tastbaar dat Googles moederbedrijf voor de (juridische) aanval kiest.

De zaak kwam aan het rollen door een mailtje van een leverancier aan Uber die per ongeluk ook gekopieerd werd naar Waymo. Daarin bleken grote overeenkomsten tussen de gebruikte LiDAR-sensor van beide bedrijven te zitten, aldus de aanklacht:

Waymo was recently – and apparently inadvertently – copied on an email from one of its LiDAR component vendors. The email attached machine drawings of what purports to be an Uber LiDAR circuit board. This circuit board bears a striking resemblance to Waymo’s own highly confidential and proprietary design and reflects Waymo trade secrets.

Waymo schrijft in een uitgebreide toelichting op Medium waarom het koos voor een rechtszaak. Ze hebben Levandowski betrapt op het kopiëren van documenten en ontwerpen:

Six weeks before his resignation this former employee, Anthony Levandowski, downloaded over 14,000 highly confidential and proprietary design files for Waymo’s various hardware systems, including designs of Waymo’s LiDAR and circuit board.

Hij probeerde naderhand ook nog zijn sporen uit te wissen aldus de aanklacht:

He downloaded 9.7 GB of Waymo’s highly confidential files and trade secrets, including blueprints, design files and testing documentation. Then he connected an external drive to the laptop. Mr. Levandowski then wiped and reformatted the laptop in an attempt to erase forensic fingerprints.

Ook andere Otto-medewerkers zouden bestanden hebben meegenomen, aldus Waymo.

Beyond Mr. Levandowki’s actions, we discovered that other former Waymo employees, now at Otto and Uber, downloaded additional highly confidential information pertaining to our custom-built LiDAR including supplier lists, manufacturing details and statements of work with highly technical information.

De Nederlandse wetenschapper Jur van den Berg, een van de oud-werknemers van Google die nu bij Otto werkt, zei vorige week in NRC dat het zo goed was er geen concurrentiebeding is in Silicon Valley. „Als ik nu besluit bij een concurrent te gaan werken kan mijn baas niet naar de rechter stappen. Dat is een van de redenen dat techbedrijven zo groot worden.”